Canada wil winter- én zomerland zijn

Canada kiest in Athene voor kwaliteit in plaats van kwantiteit. Het op één na grootste land ter wereld wil niet alleen te boek staan als wintersportnatie.

Canada vaardigt in Athene zijn kleinste olympische delegatie af in 32 jaar: 266 atleten, vergeleken met 311 in Sydney. Het land heeft goede hoop op medailles in acht à negen sporten, waaronder schoonspringen, hordenlopen en roeien. Het belangrijkste doel van het Canadese Olympisch Comité is om met een kleine, maar kwalitatief sterke ploeg een dalende trend bij de Canadese resultaten bij de Zomerspelen een halt toe te roepen.

In Sydney (2000) eindigde Canada op een teleurstellende achttiende plaats in het medailleklassement, met veertien plakken, waaronder driemaal goud – een daling van een elfde plaats in Atlanta (1996) met 22 medailles. Vergeleken met de uitstekende prestaties van Canadese sporters bij de Olympische Winterspelen, inclusief een vierde plaats in Salt Lake City twee jaar geleden, is er sprake van een groeiende kloof tussen de resultaten van Canada bij de twee evenementen.

,,We hebben het altijd beter gedaan bij de Winterspelen dan bij de Zomerspelen'', erkent Chris Rudge, hoofd van het Canadese Olympisch Comité. ,,In zekere zin hebben we nu eenmaal meer natuurlijke faciliteiten voor wintersporten, en we worden gezien als een winterland.'' Dat is niet terecht, voegt hij eraan toe: ,,In werkelijkheid zijn we volop een zomer- en winterland, maar wellicht spreiden we onze middelen te dun.''

Waarnemers denken dat de Canadese nadruk op wintersporten nog kan toenemen in het `Grote Witte Noorden' nu Canada met Vancouver en het skiresort Whistler de Winterspelen van 2010 mag organiseren. Canada hoopt daarbij zelf de eerste plaats te halen met 35 medailles of meer – en in de aanloop tot 2010 zouden investeringen in skiërs, schaatsers en bobsleeërs, en in hun faciliteiten, ten koste kunnen gaan van steun voor sprinters en zwemmers.

Wat Rudge betreft dient dat te worden voorkomen. ,,We moeten niet in wintersporten investeren ten koste van zomersporten, dat zou verkeerd zijn.'' Toch verkeren de Canadese programma's voor atletiek en zwemmen momenteel in een neergang, zegt hij. Canada heeft geen topzwemmers in Athene, en ,,we zijn op dit moment geen grootmacht in atletiek,'' aldus Rudge. In atletiek en zwemmen vaardigt Canada dit jaar respectievelijk zeventien en negentien minder deelnemers af dan vier jaar geleden.

Eén reden is dat het Canadese selectieproces voor deelname in Athene stringenter was dan in voorgaande jaren. Door niet een zo groot mogelijk aantal deelnemers te sturen, maar atleten die bij de toptwaalf in hun sport horen (in tegenstelling tot de topzestien, zoals internationaal wordt vereist), hoopt het Canadees Olympisch Comité een delegatie te hebben gekozen die in staat is om medailles binnen te slepen. Rudge wijst op de roeiers en kajakkers, die volgens hem meerdere medailles moeten kunnen oogsten, en ook bij een aantal andere sporten liggen goede kansen, zegt hij genoeg om de resultaten van `Sydney' te verbeteren.

De hoogste verwachtingen voor een gouden medaille rusten wellicht op de ranke schouders van Perdita Felicien, regerend wereldkampioene op de honderd meter horden. De 23-jarige atlete zette deze zomer de 's werelds snelste seizoenstijd (12,46 seconden) neer, en versloeg haar voornaamste rivaal, de 37-jarige Amerikaanse Gail Devers haar eigen jeugdidool.

Felicien deed vier jaar geleden in Sydney ook mee, maar werd vorig jaar voor het eerst opgemerkt toen ze verrassend wereldkampioene werd in Parijs. Dit voorjaar deed ze dat nog eens over bij de WK indoor in Boedapest.

Andere belangrijke kanshebbers zijn de schoonspringers Emilie Heymans (van Belgische oorsprong) en Alexandre Despatie, beiden wereldkampioenen. Met name Despatie, een 19-jarige duiker die meedingt in duikevenementen op tien en drie meter hoogte, is een rijzende ster in Canada. Als dertienjarig kind verwierf hij bekendheid door schoonspringers van tweemaal zijn leeftijd te verslaan bij de Gemenebestspelen in Kuala Lumpur in 1998. Nu wordt gehoopt dat hij zal doorbreken als een internationaal idool. Despatie domineerde vorig jaar de Pan-Amerikaanse spelen in Santo Domingo, en werd wereldkampioen op de tienmeterplank in Barcelona.

Een lokale favoriet in Athene is Nicolas Macrozonaris, een Canadese sprinter van Griekse afkomst die meedoet aan de honderd meter en de estafette (4x100 meter). Macrozonaris, wiens vader van het Griekse eiland Korfu naar Canada emigreerde, is tweevoudig Canadees kampioen op de honderd meter, met een persoonlijke toptijd van 10,03 seconden. Hij werd geïnspireerd om een sprinter te worden door Donovan Bailey, de Canadees die in 1996 in Atlanta goud won op de honderd meter.

In zijn `tweede vaderland' Griekenland is Macrozonaris al een ster; de kans dat een Griek bij de Olympische spelen in Athene de honderd meter wint, is niet groot. Want hoewel Macrozonaris snel is, rent hij niet consequent onder 10,2 seconden.

Dit is de vijfde aflevering van een serie waarin per continent een land wordt belicht dat deelneemt aan de Spelen.