Britten mogen het menselijk embryo klonen

Een Britse regeringscommissie heeft voor het eerst toestemming gegeven om menselijke embryo's te klonen voor onderzoeksdoeleinden.

Onderzoekers van de universiteit van Newcastle mogen de techniek van therapeutisch klonen gebruiken om nieuwe menselijke embryonale stamcellijnen te maken. Hun uiteindelijke onderzoeksdoel is om therapieën tegen hart- en leverziekten, suikerziekte en de ziekte van Parkinson te ontwikkelen. De kloonvergunning geldt voor een jaar en is alleen voor onderzoeksdoeleinden. Drie jaar geleden veranderde het Britse parlement de embryowet, waardoor therapeutisch klonen in principe was toegestaan.

Bij therapeutisch klonen wordt een celkern van een menselijke cel in een leeggemaakte menselijke eicel geplaatst, waarna die eicel in het laboratorium uitgroeit tot een embryo. Voordat het embryo veertien dagen oud is isoleren de onderzoekers embryonale stamcellen uit zo'n gekloond embryo. Embryonale stamcellen zijn cellen die – gestuurd door groeifactoren – in principe nog tot alle weefsel en organen, zoals hart, lever, nier, bot en alvleesklier kunnen uitgroeien. Wanneer de hooggespannen verwachtingen uitkomen, vormen embryonale stamcellen in de toekomst de basis voor therapieën tegen ziekten waarbij specifieke celtypen verloren zijn gegaan.

Tot nu toe was therapeutisch klonen alleen in Zuid-Korea toegestaan. Veel landen hebben nog geen wetgeving. De Verenigde Naties streven een wereldwijd verbod na op het klonen van mensen, zowel voor therapeutische doeleinden als voor reproductie.

De onder een paars kabinet aangenomen Nederlandse embryowet biedt de mogelijkheid om therapeutisch klonen op termijn toe te staan, maar het kabinet Balkenende heeft besloten die mogelijkheid onbenut te laten. De Amerikaanse president Bush heeft de techniek verboden. De VS geven geen subsidies aan onderzoek met menselijke stamcellen, tot grote verontwaardiging van veel Amerikaanse onderzoekers.

De onderzoekers van het Newcastle Centre for Live, een groot door de overheid gestimuleerd biotechnologiecentrum, werken met subsidie van de Britse ministeries van Volksgezondheid, van Economie en van een regionale ontwikkelingsmaatschappij.