Brazilianen brengen koffie-DNA in kaart

Braziliaanse wetenschappers hebben het erfelijk materiaal van de koffieplant in kaart gebracht. Dat heeft de Braziliaanse landbouwminister Rodrigues gisteren bekendgemaakt tijdens een ceremonie bij Embrapa, het landelijk centrum voor agrarisch onderzoek.

De onderzoekers verwachten nu dat ze de opbrengst van de koffiestruik en de smaak van de bonen gerichter kunnen verbeteren. Ook hopen ze de koffiestruik makkelijker resistent te kunnen maken tegen veelvoorkomende ziektes zoals bladroest. Daardoor zouden telers veel minder bestrijdingsmiddelen hoeven gebruiken. Brazilië is een van de belangrijkste koffieproducerende en -exporterende landen ter wereld.

Het in kaart brengen van het koffie-DNA heeft twee jaar geduurd en 6 miljoen real (1,6 miljoen euro) gekost. Het gewas telt 35.000 genen, zo blijkt uit het onderzoek. Dat is meer dan de mens, die circa 30.000 genen heeft.

De Braziliaanse onderzoekers hebben zich in eerste instantie geconcentreerd op de arabica-koffie (Coffea arabica) omdat dat de variëteit is die in Brazilië veruit het meest wordt geteelt. Ze willen ook het DNA van de robusta-koffie nog in kaart brengen. Eerder hebben ze al het genoom van suikerriet opgehelderd.

Volgens Roel Vaessen, secretaris van de Europese Koffie Federatie, is de opheldering van het koffie-DNA belangrijk. Nu is de veredeling van het gewas nog lastig. Zo gaat een verhoging van de opbrengst vaak gepaard met een verslechtering van de smaak.

,,De grote truc is om aan één component te sleutelen zonder dat je iets anders verandert.''

Vaessen betwijfelt of het onderzoek verandering brengt in de overspannen koffiemarkt. De koffieprijs is al twee jaar erg laag door aanhoudende overproductie in landen als Brazilië en Vietnam. Honderdduizenden arbeiders op koffieplantages hebben hun werk verloren. Vaessen: ,,Dat is eerder een economische en politieke, dan een wetenschappelijke zaak.''