Bourgondiër met liefde voor cijfers

Na lang aarzelen besloot Frank Sonnemans (42) begin dit jaar zijn hoge positie bij voedingsmiddelengigant Unilever op te geven. Zijn vriend Marcel Lebon, die ook bij Unilever werkt, zegt dat hij ,,hogelijk verbaasd'' was toen hij het hoorde. ,,Ik begreep het niet. Het was een perfect fit, Frank en Unilever'', zegt Lebon. Maar Marco Witteveen, een andere vriend, zag het wel aankomen. ,,Ik heb het er de afgelopen jaren vaak over gehad met Frank. Ik wist wat er speelde'', zegt Witteveen. Sinds een maand is Sonnemans financieel directeur bij het Rotterdamse bedrijf Provimi, dat voeding voor vee, vissen en huisdieren verkoopt.

Sonnemans, Witteveen en Lebon vormen een hecht vriendenclubje sinds hun studie economie aan de Vrije Universiteit in Amsterdam. In 1985 studeerden ze af. Sonnemans en Lebon vonden het tijd om iets van de wereld te zien en wilden het liefst bij een internationaal bedrijf gaan werken. Sonnemans kon bij Shell en Philips beginnen, maar koos voor Unilever omdat de no-nonsensecultuur hem wel aanstond. Sonnemans: ,,Het bedrijf leek me zakelijk, maar toch ook vriendelijk. Dat vond ik het beste bij me passen.'' Lebon begon een halfjaar later bij hetzelfde bedrijf. Witteveen kwam bij bankier ING terecht.

Sonnemans startte in Nederland, maar kwam vervolgens in Duitsland, Engeland en Mexico terecht. Gedurende die tijd kreeg hij met zijn vrouw Emmy vier kinderen. Zijn werk was divers. Hij begon als accountant, was daarna een tijd verantwoordelijk voor de jaarverslagen, begeleidde vervolgens een ingrijpende reorganisatie van de grootste fabriek ter wereld voor diepgevroren vis, en deed de aan- en verkoop van bedrijven in met name Latijns-Amerika. ,,We hadden altijd een lijst van honderd targets. Elk jaar kochten we zo'n 25 bedrijven en we verkochten er even veel'', zegt Sonnemans.

Zijn leukste tijd beleefde hij in Mexico. ,,Het is het meest gevarieerde land dat ik ken qua natuur, muziek, cultuur en eten.'' In Mexico was Sonnemans financieel directeur van de activiteiten op het gebied van voedingsmiddelen. ,,Toen ik in 1997 in Mexico kwam, had Unilever er nog geen sterke positie. We zijn in vier jaar tijd flink gegroeid.''

In 2000 keerde hij terug naar Nederland, naar het hoofdkantoor van Unilever. Hij ging `investor relations' doen en was voor Unilever een belangrijk contact met investeerders. Maar de twijfel begon te knagen. Sonnemans vroeg zich af: wat wil ik nog bij Unilever, welke functies zijn er nog mogelijk?

Sonnemans staat bekend als bescheiden. Lebon omschrijft hem als een rustige, stabiele man. Witteveen noemt hem relaxed. ,,Frank houdt van gezelligheid, hij is een beetje bourgondisch.'' Dat is ook de oorzaak van Sonnemans' overgewicht. Hij is 1,83 meter lang en woog een tijdje geleden nog 120 kilo. Witteveen: ,,Maar hij is giga afgevallen. Hij zit nu rond de 100 kilo.''

Volgens Lebon is Sonnemans een klassieke financieel manager. ,,Hij is sterk in boekhouden en dat soort mensen zijn er steeds minder'', zegt Lebon, die zelf financieel directeur is van de joint venture tussen Unilever en frisdrankfabrikant PepsiCo – via de samenwerking verkopen beide bedrijven wereldwijd Lipton ijsthee. ,,Veel managers vinden financiële accounting saai. Ze doen liever marktanalyse of interne accounting. Dat wordt nu als sexy gezien.''

Ook Howard Green, die jarenlang Sonnemans' directe baas is geweest, roemt zijn financiële deskundigheid, evenals zijn zakelijke instelling. ,,Hij weet een brug te slaan tussen de cijfers en de realiteit'', zegt Green. Verder ziet hij Sonnemans als een echte teamspeler. ,,Business happens, als Frank er bij is. En hij stelt zichzelf daarbij nooit op de voorgrond. Dat bevalt me aan hem.'' Maar volgens Lebon is dat tegelijkertijd een zwakke kant van zijn vriend. ,,Frank laat anderen in de spotlight staan en wordt zo wel eens overstemd.''

Witteveen stelt zelfs dat het die bescheidenheid is die aan de basis ligt van Sonnemans' vertrek. Bij de multinational heerst een promotiecultuur. Maar hoe hoger je komt, hoe minder plaatsen er beschikbaar zijn. ,,Voor Frank waren er nog wel wat posities mogelijk'', zegt Witteveen, die tegenwoordig directielid is bij effectenbank Van der Hoop Bankiers. ,,Maar sinds hij terug is op het hoofdkantoor in Nederland is hij in elk geval voor één mogelijke functie op de tweede plaats geëindigd. Ik denk dat het te maken heeft met zijn bescheiden opstelling.''