Voor altijd het liefje van de aap

Het beest was al dood. Nu is ook de beauty overleden. De Amerikaanse actrice Fay Wray is zondag in haar appartement op Fifth Avenue in New York gestorven. Ze was 96 jaar. Wray speelde in bijna honderd films, voor en na 1933, maar ze is onvergetelijk geworden als het meisje in de knuist van King Kong, zo onvergetelijk dat ze haar autobiografie in 1989 de titel On the Other Hand meegaf. De kleine Wray met de grote blauwe ogen en in King Kong een blonde pruik was de eerste `Scream Queen'.

Voor ze in 1933 in de film van Merian C. Cooper en Ernest B. Schoedsack de longen uit haar lijf mocht schreeuwen, had Wray al carrière gemaakt in de stille film. Ze begon in 1919 met bijrolletjes in de komedies van Hal Roach en promoveerde naar grotere rollen in westerns van het tweede plan. In 1928 castte Erich von Stroheim haar als Mitzi wegens haar combinatie van ,,spiritualiteit en sex-appeal'' in The Wedding March en werd ze een ster. Ze speelde in de eerste geluidsfilm van Josef von Sternberg, Thunderbolt (1929), ze stond tegenover acteurs als Richard Arlen, Spencer Tracy en Cary Cooper. Toen Merian C. Cooper haar vertelde dat haar tegenspeler in haar volgende film lang en donker was, dacht ze dat het Clark Gable zou zijn. Het was de aap.

In 1933 speelde Wray nog in negen andere films, een getal dat nu allang niet meer haalbaar lijkt. Het kon onder meer omdat sommige films gedeeltelijk in hetzelfde decor werden opgenomen. Voor King Kong werd bijvoorbeeld dezelfde studio-jungle gebruikt als voor The Most Dangerous Game, eveneens van Cooper. Ook daarin kroop Wray bang door het struikgewas.

King Kong was niet de enige horrorfilm waarin Wray begin jaren dertig optrad. Ze was verder te zien in The Most Dangerous Game, Dr. X., The Mystery of the Wax Museum en The Vampire Bat. Het bracht de eerste Scream Queen roem, maar emplooi in andere soorten films werd er misschien moeilijker door te vinden. Wray werd na het succes van King Kong niet vaak meer in belangrijke rollen gecast. In 1942 stopte ze met acteren, om pas in 1953 weer naar Hollywood terug te keren. Ze speelde toen voornamelijk voor de televisie.

Toen King Kong in 1933 in première ging, had Wray nog niet door dat zij haar leven lang aan de aap vast zou zitten. Maar zelfs de vele remakes van de film hebben haar niet doen vergeten. Ook Naomi Watts zal haar in de aanstaande remake door Lord of the Rings-regisseur Peter Jackson waarschijnlijk niet uit het geheugen kunnen wissen. Wray is in de hand van de aap en op de top van het Empire State Building zo blond en zo bang dat haar gil maar niet verstomt.