Philips wil `VdH' blijven sponsoren

Philips wil het contract met zwemmer Pieter van den Hoogenband verlengen, ongeacht de uitkomst van de aanstaande Olympische Spelen in Athene. Dat heeft bestuursvoorzitter Gerard Kleisterlee van het elektronicaconcern afgelopen weekeinde persoonlijk laten weten aan de tweevoudig olympisch kampioen.

Philips is bereid Van den Hoogenband tot en met de volgende Olympische Spelen, over vier jaar in Peking, financieel te ondersteunen. In China hoopt de 26-jarige vrijeslagspecialist, sinds negen jaar actief op het hoogste niveau, zijn loopbaan af te sluiten. Het huidige contract loopt af op 1 januari.

Van den Hoogenbands manager Patrick Wouters zal de komende weken nader overleg voeren met Philips, en de details omtrent de opzet van de profploeg uitwerken. Wat trainer-coach Jacco Verhaeren betreft fungeren de voorbije vier jaar daarbij als blauwdruk. ,,Terugkijkend zeg ik: het project Philips-zwemteam is geslaagd. In alles voldoet de ploeg aan de professionele eisen.''

Vanuit het olympisch dorp in Athene waar hij vrijdag neerstreek, reageerde Van den Hoogenband gisteren verheugd op de aankondiging van zijn hoofdsponsor, die hem al sinds zijn vijftiende ondersteunt. ,,Philips spreekt zijn vertrouwen in me uit, terwijl het feest hier in Athene nog moet beginnen. Dat beschouw ik als een enorme blijk van waardering en een forse steun in de rug.''

De huidige ploeg telt sinds het vertrek van Inge de Bruijn, nu twee jaar geleden, nog drie leden: naast kopman VdH zijn dat Klaas-Erik Zwering (vrije slag) en Joris Keizer (vlinderslag). Het talent Hinkelien Schreuder keerde vorig najaar op eigen verzoek terug naar de `B-ploeg' bij PSV in Eindhoven.

Zwering (23) stopt na `Athene' met topzwemmen, Keizer (25) overweegt hetzelfde. Het ligt dan ook in de lijn der verwachtingen dat de nieuwe ploeg een eenmansformatie wordt, met Verhaeren als trainer-coach, en waarbij Van den Hoogenband door Philips vaker ingezet zal worden voor promotionele activiteiten.

Zowel Verhaeren als Van den Hoogenband heeft te kennen gegeven in de aanloop naar `Peking' vaker in het buitenland te willen verblijven, zeker nu hun vaste onderkomen, zwembad De Tongelreep, binnenkort op de schop gaat. Philips is vooral geïnteresseerd in de Chinese markt.