Sex & Drugs & Funk

`Super Freak' was de grootste hit van Rick James, de funkmuzikant die gisteren dood werd gevonden in zijn huis in Los Angeles. Twee levens had dit nummer: eerst had Rick James er zelf in 1981 een wereldhit mee, tien jaar later gebruikte het one-hit-wonder MC Hammer de muziek van `Super Freak' onveranderd in zijn rapnummer `You Can't Touch This' en haalde er ook een wereldhit mee. `Super Freak' is dan ook zo'n nummer waarvan de riff zich na een keer horen voor altijd ergens in je brein nestelt en er na het vernemen van de titel onmiddellijk weer uitkomt: du-duu-du-du-du-duu-duu-duu-duu.

Zelden was een grootste hit zo toepasselijk op het leven van de zanger als `Super Freak'. James zag er met zijn lange vlechtjeshaar en glitterpakken omstreeks 1980 niet alleen uit als een superfreak, hij gedroeg zich ook zo. Hij leidde het wilde leven vol seks & drugs & funk. Ten slotte deden handel in cocaïne en aanranding plus marteling van een vrouw hem begin jaren negentig voor jaren in Folsom Prison belanden.

Toch was James meer dan `Super Freak'. Al op 17-jarige leeftijd vormde hij, samen met onder meerderen Neil Young, in 1965 The Mynah Birds. De groep kreeg een contract bij Motown en moest het antwoord van dit soullabel worden op de invasie van Britse popgroepen als The Beatles en The Stones. Pas nadat James naar Canada en later Engeland was uitgeweken om onder uitzending naar Vietnam uit te komen, bekeerde hij zich tot de funk, zoals die door James Brown en Sly Stone was gedefinieerd. Eind jaren zeventig ontwikkelde James een eigen versie, die hij zelf `punk funk' noemde en waarin hij stuwende synthesizerbassen combineerde met schelle ritmegitaren.

Op het hoogtepunt van zijn roem had James bij Motown een eigen stal artiesten, van wie The Mary Jane Girls de bekendste waren. Halverwege de jaren tachtig had Rick James de pech dat hij werd overtroffen door een nog groter talent dat overigens heel goed naar hem had gekeken: Prince.

In 1988 haalde James nog een hit met het vuige `Loosey's Rap', maar daarna had hij alleen nog succes met compilaties van oude nummers. Weliswaar had hij in de gevangenis volgens eigen zeggen honderden nieuwe nummers geschreven, maar daarvan werd na zijn vrijlating in 1996 vrijwel niets vernomen.