Phaeton is VW's entree in de eredivisie

In Ovidius' Metamorfosen wordt verhaald over Phaëthon, de zoon van de zonnegod Helius. Zonder ook maar enige rijervaring of op zijn minst in het bezit te zijn van een destijds geldig rijbewijs maakte hij een dodemansrit in de wagen van zijn vader. Zijn zusters en een vriend stierven van verdriet, maar veranderen daarbij in bomen en een zwaan. Waaghals Phaëthon werd het symbool van allen wier ambitie hun kunnen ver te boven gaat.

Zou u, dit wetende, een nieuw uit te brengen auto deze naam hebben meegeven? Is dit niet smeken om moeilijkheden? Het bestuur van Volkswagen AG uit Wolfsburg dacht te weten van niet en gaf ruim anderhalf jaar geleden hun absolute topmodel onder die naam de vrije teugels.

De lucratieve markt van prestigieuze limousines uit de Oberklasse wordt in Europa al jaren gedomineerd door drie Duitse fabrikanten; Audi, BMW en Mercedes-Benz. Dit gegeven viel moeilijk te verkroppen voor toenmalig VW-bestuursvoorzitter Piëch. Die gaf zijn ontwerpers de opdracht om ogenblikkelijk Project D-1 op te starten: teken en bouw iets concurrerends en maak er gelijk maar de beste auto van de wereld van, over de kosten praten we ditmaal niet.

Eerst maar eens een rondje langs de eerder genoemde concurrentie. De Mercedes S-klasse oogt massief, zelfs dreigend, maar slaagt er niet in het taxi-imago van zich af te schudden. BMW's 7 heeft een iets te trendy uiterlijk en er bevinden zich te veel scheefzittende en met één gestrekte arm over het stuurwiel leunende macho's op de bestuurdersstoel. De ontwerpers van de huidige Audi A8, waarvan de voorlaatste versie een schoolvoorbeeld was van superieur ingetogen design, hebben de hulp ingeroepen van een orthodontist. Die heeft de voorzijde een heuse beugel aangemeten.

Niets van dit alles valt aan te merken op het exterieur van de Phaeton. Hoe langer ik er naar staar, des te meer raak ik onder de indruk. Mocht u – o gelukkige – tot een bestelling overgaan, neem dan de verlengde versie. De wagen oogt daarmee nóg eleganter, en aan een boom zo vol beladen mist u die luttele 4.000 euro niet. Het is een prestatie van formaat om een meer dan vijf meter lang koetswerk te schetsen dat niet protserig of uitdagend overkomt. De Phaeton oogt ingetogen én indrukwekkend tegelijkertijd. Dit koetswerk zal voor jaren zijn schoonheid behouden. De bouwkwaliteit en afwerking zijn eenmalig, evenals het hang- en sluitwerk. Ook in het interieur heeft een bende perfectionisten stevig huisgehouden. Het heeft zichtbaar wat mogen kosten. De oplossing die bijvoorbeeld voor de, beslist noodzakelijk geachte, tochtvrije airco is gevonden, doet de ware liefhebber van techniek kwijlen. De inrichting is klassiek, over de ergonomie van dashboard en meubilair is lang nagedacht.

De wagen heeft het gewicht van een volwassen neushoorn, een forse motor is dus noodzaak. Mocht ik het voor het zeggen hebben, dan zou u voor de 10-cilinder diesel kiezen. Deze formidabele motor heeft voldoende trekkracht om tegelijkertijd en op volle snelheid drie volgeladen vis- of koekkramen over de Volendammerdijk richting de diverse marktplaatsen in den lande te trekken. Voor bewonderende omstanders is de motor bij de start wat rumoerig, de inzittenden horen enkel een prachtige grom. Maar op kruissnelheid gekomen doet hij zwijgend zijn werk.

Op topsnelheid zorgen vierwielaandrijving en verstelbare luchtvering voor een grensverleggend weggedrag. De wagen is ook dan fluisterstil; enkel wat lispelende windgeluidjes rondom de spiegels maken u er op attent dat u zich met een rotgang richting de horizon beweegt. Het is niet de scherpst sturende limousine van dit moment, andere raffelen de nul naar honderd misschien nóg wat sneller af, maar dat zijn waarden die er in deze klasse eigenlijk niet toe doen, zouden moeten doen. Volkswagens entree in de eredivisie van de automobielindustrie gaat vooralsnog moeizaam, een naam en bijbehorende status vestigen blijft een kwestie van lange adem.

De importeur heeft voor dit Meisterstück een speciale showroom ingericht van waaruit de Phaeton aan de klanten wordt overhandigd. De toegang is er vrij voor iedereen, zoals het een fabrikant van volkswagens betaamt. Dus ga er eens heen, liefst niet met z'n allen tegelijk natuurlijk, en bewonder er een van de beste auto's ter wereld.