Olifantenorkest aan het werk

Olifanten zijn slimme dieren. In Zuidoost-Azië werken ze als arbeider in de bosbouw. Ze kunnen boomstammen versjouwen en netjes opstapelen.

Maar ze kunnen ook muziek maken. In Thailand bestaat een heel orkest van olifanten, het Thai Elephant Orchestra. Binnenkort komt hun tweede cd uit. Harmonicavirtuoos Jojo en zijn zussen en broers Phratida, Luuk Kob, Phumpuang, Phangkhawl en anderen improviseren erop los onder leiding van hun dirigent dr. Richard Lair. Met hun slurven bespelen ze Thaise instrumenten die op olifantenmaat zijn gemaakt. Zo hebben ze enorme drums waar ze met een trommelstok in hun slurf op trommelen.

Richard Lair is een Amerikaan die al 27 jaar in Thailand het leven van de olifanten bestudeert. Toen hij op een avond wat glaasjes whiskey zat te drinken met zijn landgenoot David Soldier kwamen ze op het idee van het olifantenorkest. David Soldier is een neuroloog, een hersendokter, die overdag in New York aan de universiteit werkt en 's avonds knars-piep-boem-muziek en punk-rock speelt. Dr. Lair werkt in een Thais opvangcentrum voor olifanten, waar hij probeert ze voor uitsterven te behoeden.

Aziatische olifanten hebben het moeilijk. Er is steeds minder bos om in te leven, veel dieren zijn door jagers gedood en in de houtindustrie is er minder werk. Daarom dreigen ze te verdwijnen. Dr. Lair en zijn olifanten zamelen geld in om dat te voorkomen. Met slurf en kwast maken ze moderne schilderijen die goed worden verkocht. Het orkest treedt elke dag op in het opvangcentrum. Een van topartiesten is Phong, die over de hele wereld zijn schilderijen verkoopt en ook heel verdienstelijk de renat bespeelt, een soort thaise xylofoon.

Gebleken is dat olifanten wel twaalf tonen kunnen onderscheiden – dat is meer dan de meeste popzangers kunnen voortbrengen – en ze hebben gevoel voor ritme. Het is niet zoals je zou denken, dat ze met kracht op hun instrumenten rammen.Soms klinkt hun muziek als klingelende belletjes en denk je helemaal niet aan olifanten. Wie een cd weet te bemachtigen, moet maar eens een proef doen. Niks zeggen, cd opzetten en je muzikale ouders laten raden wie er speelt.