KarstadtQuelle moet kiezen

KarstadtQuelle moet zichzelf opsplitsen. Dat is de dringende taak waar het verlieslijdende Duitse miniconglomeraat voor staat. En na afloop van het honderd dagen durende strategische onderzoek dat de nieuwe topman Christoph Achenbach heeft gelast, zou dát de conclusie moeten zijn.

Want je hoeft geen genie te zijn om in te zien waarom het concern behoefte heeft aan een koerswijziging. De pogingen van Karstadt om zich niet langer te beperken tot zijn kernactiviteit (het beheer van een warenhuisketen) en te diversificeren zijn desastreus uitgepakt. Kijk maar eens naar de meest recente resultaten. Iedere divisie, afgezien van die voor onroerend goed, rapporteerde zware verliezen.

Het zal niet eenvoudig zijn van KarstadtQuelle weer een gezond bedrijf te maken. De warenhuizen van het concern zijn niet alleen saai maar ook duur. Het is duidelijk dat het management zich moet richten op hun reorganisatie. En dat zal niet lukken zolang Achenbach een miniconglomeraat overeind moet zien te houden dat zulke uiteenlopende zaken omvat als Starbuck-coffeeshops en fitnesscentra.

Als Karstadt niet snel orde op zaken stelt, is het veroordeeld tot een onbeduidend bestaan – of misschien nog erger. Het concern heeft een zware schuldenlast van zo'n 4,6 miljard euro. Dat lijkt misschien niet zo'n groot probleem tegen de achtergrond van Karstadts uitgebreide bezittingen: het heeft een eigendomsportefeuille ter waarde van zo'n 3,5 miljard euro. Toch zijn de kapitaalkosten voor een verlieslijdend bedrijf heel hoog.

In sommige opzichten is het afstoten van het niet tot de kernactiviteiten behorende boeket bedrijfsonderdelen het makkelijkst. Het wordt al moeilijker als het om de twee voornaamste divisies gaat: de warenhuisdivisie en het postorderbedrijf. Het probleem is dat het postorderbedrijf in een betere conditie verkeert dan de warenhuizen. Een verkoop van het bedrijf om zich te kunnen concentreren op een grotere verliesmaker lijkt een grote gok.

Toch is het nóg riskanter op twee paarden te wedden. De postordersector is een volgroeide en consoliderende bedrijfstak, dus er zal altijd een noodzaak zijn om groter te worden. Maar het is lastig het postorderbedrijf te laten groeien zolang de warenhuizen ook kapitaal nodig hebben om er weer bovenop te komen.

Karstadt moet al zijn aandacht op één bedrijf richten, en dat zou de warenhuisdivisie moeten zijn. Anders zal de controlerende Schickedanz-familie erachter komen weinig anders te bezitten dan een met veel geleend geld gefinancierde onroerendgoedfirma.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.