Miskend tekenaar

De maandag op 78-jarige leeftijd overleden Belgische tekenaar en scenarioschrijver François Craenhals stond bekend als een gevoelige en emotionele man. Die eigenschappen komen dan ook ruimschoots aan bod in de stripalbums met de avonturen van zijn belangrijkste helden: de circuskinderen Pom en Teddie en de hoofse Koene Ridder.

Craenhals werd op 15 november 1926 in het plaatsje Ixelles (Elsene) bij Brussel geboren. Hij volgde een opleiding als werktuigkundige, maar ontwikkelde zich na een cursus tekenen aan de Academie des Beaux Arts in Brussel als cartoonist en illustrator bij verschillende Belgische kranten en tijdschriften. Daarnaast tekende hij de Tarzan-achtige strip Karan en voor het katholieke jeugdblad Zonneland bracht hij het Lourdesverhaal over de heilige Bernadette in beeld.

Begin jaren vijftig vond Craenhals zijn bestemming als striptekenaar bij het jeugdblad Kuifje. Daar publiceerde hij aanvankelijk losse biografische verhaaltjes over uiteenlopende figuren als Dwight D. Eisenhower, Scaramouche, Charlie Chaplin en Ivanhoe, inclusief fraaie tekeningen op de omslag van het tijdschrift voor de lezertjes van 7 tot 77.

Craenhals' eerste grote verhalenserie had de weesjongen Pom als hoofdfiguur, die samen met vriendinnetje Teddy en een ezeltje exotische avonturen beleefde bij een rondreizend circus. De in realistische stijl getekende avonturen spelen zich af in zeer romantische decors als India, Thailand en het Midden-Oosten. De eerste verhalen zijn nogal sentimenteel, stelde ook Craenhals zelf achteraf vast: twee brave onschuldige kinderen en een ezeltje tegen de boze grotemensenwereld. Maar vooral als de hoofdfiguren bevriend raken met de verzetsheld Tarass Boelba worden de avonturen harder en minder tranentrekkerig.

In 1960 tekende Craenhals een spionageverhaal over industriële sabotage met in de hoofdrol de geheimzinnige agent Delta: Avontuur te Sarajevo, dat helaas bij één deel bleef steken.

Maar in 1966 begint in Kuifje het eerste avontuur van de Koene Ridder: De zwarte prins. Hoofdfiguur in deze serie goed gedocumenteerde ridderavonturen, die zich in de elfde en twaalfde eeuw afspeelt, is de driftige Roland, leenheer van Rastigne, een streek in de Ardennen. Roland wordt door koning Arthus, een mengeling van Karel de Grote en koning Arthur, benoemd tot schildknaap van zijn dochter Gwendoline en maakt met horten en stoten carrière aan het hof. Daar raakt hij betrokken bij hofintriges en natuurlijk wordt hij smoorverliefd op Gwendoline, een onmogelijke liefde omdat koning Arthus zijn afkomst te nederig vindt. De sfeervolle en soepel getekende avonturen van de Koene Ridder zijn na voorpublicatie in het jeugdblad Kuifje uiteindelijk in 20 albums verschenen, in vele talen. Daarnaast heeft Craenhals onder veel meer samen met de scenarioschrijver George Chaulet nog de in klare lijn getekende komische serie De 4 helden getekend, waarvan uiteindelijk 23 albums verschenen. Hoewel Pom en Teddy evenals De Koene Ridder zeer populair waren bij de lezers van het jeugdblad Kuifje, heeft de veelzijdige en bescheiden Craenhals nooit de erkenning en de aandacht gekregen die uiteindelijk collega's als E.P. Jacobs (Blake en Mortimer), Franquin (Guust Flater) of Jacques Martin (Alex) ten deel viel.