`De veiligste plek ter wereld'

Al drie jaar lang hebben de woordvoerders van het Zuid-Afrikaanse ministerie voor Toerisme een simpele verklaring voor de almaar groeiende populariteit van Zuid-Afrika als vakantieland. Sinds het begin van het terreurtijdperk elders in de wereld noemen ze hun eigen land, ondanks de hoge misdaadcijfers, ,,misschien wel de veiligste plek ter wereld''. Zuid-Afrika, tenslotte, verzette zich met hand en tand tegen de oorlog in Irak. En Zuid-Afrika organiseert bijna maandelijks conferenties waarop de Israëlische `apartheidspolitiek' tegen de Palestijnen wordt veroordeeld.

Het was dus even slikken toen alle kranten vanochtend groot uitpakten met het nieuws dat Zuid-Afrika zelf doelwit van Al-Qaeda zou zijn. Het nieuws komt uit Pakistan. Onder de twaalf mannen die daar vorige week zijn gearresteerd op verdenking van het plannen van aanslagen in de VS, bevonden zich twee Zuid-Afrikanen die tijdens politieverhoren uit de doeken zouden hebben gedaan hoe ze strategische plekken in Zuid-Afrika wilden opblazen.

Het nieuws is prematuur en komt van het Franse persbureau AFP, dat sprak met ,,bronnen dicht bij het politieverhoor''. Pakistaanse autoriteiten hebben het bericht niet bevestigd. De Zuid-Afrikaanse regering zegt niet op de hoogte te zijn. Maar angst verkoopt dus kozen de kranten vanochtend voor grote koppen en een fotocollage van gebouwen op het lijstje van Al-Qaeda.

Bovenaan staan de Uniegebouwen in de hoofdstad Pretoria, een ontwerp van architect Herbert Baker en het onderkomen van de Zuid-Afrikaanse regering. Opvallend is dat behalve de Amerikaanse ambassade, het Sheraton Hotel en de aandelenbeurs ook het Carlton hotel wordt genoemd in het hartje van Johannesburg. Dat gebouw staat al jaren leeg, sinds reisgidsen het centrum van Zuid-Afrika's grootste stad beschrijven als een `no-go-area' waar criminelen vrij spel hebben.

Afgelopen mei vertelde het hoofd van de landelijke politie aan het parlement dat hij begin dit jaar hoorde over een plan van Al-Qaeda om de Zuid-Afrikaanse verkiezingen van april te verstoren. Een verhoogde staat van paraatheid, zoals nu in New York en Washington, had hem onzin geleken. Vijf dagen voor de verkiezingen stuurde hij drie verdachte terroristen terug naar hun vaderland: Syrië en Jordanië. Volgens de krant The Star zijn de drie goede bekenden van Ganchi en Ismail, de twee Zuid-Afrikanen die nu in Pakistan worden verhoord.