Azzurri geven VS basketballes

Nog geen twee weken voor de Olympische Spelen leed de Amerikaanse basketbalploeg in Keulen een gevoelige nederlaag. De individuele sterren uit de NBA vormen (nog) geen team.

,,Nee, deze nederlaag doet geen pijn. Helemaal niet. Het doet wel zeer als we zo op de Spelen verliezen.''

,,They kicked our butts! Dit hadden we nodig. Dit is het internationale niveau en daar zullen we aan moeten wennen.''

De leden van de Amerikaanse basketbalploeg namen gisteravond hun verlies. In de Kölnarena in Keulen kregen de sterren uit de Amerikaanse profbasketbalcompetitie (NBA) bij het begin van hun Europese voorbereidingstournee op de Olympische Spelen een pak slaag van Italië: 95-78. Sinds de Amerikaanse profs aan de Spelen meedoen (Barcelona 1992), werden ze olympisch kampioen, zonder ook maar één van de in totaal 24 duels te verliezen. Alleen door een wonder lijkt de VS de titel te kunnen prolongeren.

Onder het motto `USA basketball goes Germany' speelt de VS twee oefenduels in Duitsland. Vanavond volgt, eveneens in de Keulse sporttempel, een duel met het gastland, dat zich in tegenstelling tot Italië niet heeft geplaatst voor de Spelen in Athene.

Bij het inspelen hadden de toeschouwers gisteravond alleen maar oog voor de verrichtingen van de Amerikanen, die met dunks en andere acrobatische capriolen een show weggaven. Aandacht trokken met name de beide oudgedienden in de ploeg die vooral uit jongens van rond de twintig bestaat, de co-captains Tim Duncan (28) en Allen Iverson (29), van respectievelijk San Antonio Spurs en Philadelphia 76ers. Veel toeschouwers droegen shirts van spelers uit de NBA: behalve die van Iverson en Duncan exemplaren met de namen en nummers van Bryant, James en O'Grady. Het was duidelijk dat de meeste van de bijna 15.000 toeschouwers op de hand waren van de ploeg die op het elektronische scorebord als Gäste was aangeduid.

De Amerikanen vormen pas sinds vorige week een team. Toen kwamen de spelers bijeen voor het eerste trainingskamp, in Florida. Zaterdag speelden ze hun eerste oefenduel, tegen Puerto Rico. Ze wonnen eenvoudig: 96-71. Drie spelers werden de hele wedstrijd, veertig minuten lang, op de bank gehouden: Iverson, de 19-jarige LeBron James, afgelopen seizoen gekozen tot beste debutant in de NBA, en Amare Stoudemire. Als straf, omdat ze te laat op een teambespreking waren verschenen.

Het kostte coach Larry Brown, die vorige maand met Detroit Pistons de titel won in de NBA, moeite twaalf spelers bij elkaar te krijgen voor het olympische avontuur. Om verschillende redenen haakten sterren als Kobe Bryant, Jason Kidd, Karl Malone, Shaquille O'Neal en Kevin Garnett af. Met name de dreiging van terreur in Athene in combinatie met antipathie tegen Amerika zorgde ervoor dat velen bedankten.

In Keulen werd de Amerikaanse ploeg, die door het ontbreken van zoveel sterren in tegenstelling tot zijn drie voorlopers bij de Spelen geen Dream Team kan worden genoemd, met open armen ontvangen. De organisatoren hadden er alles aan gedaan om er een Amerikaanse show van te maken. Harde muziek ook op de momenten dat het spel stil lag. Tijdens de time-outs moeten de coaches Brown en Carlo Recalcati moeite hebben gehad zich verstaanbaar te maken, door de muziek uit de luidsprekers die ook gebruikt worden bij popconcerten.

De `ohs' en de `ahs' bij de toeschouwers over individuele acties van de Amerikaanse spelers maakten naarmate de wedstrijd vorderde plaats voor bewondering voor de Italianen, die zich vooral geweldige schutters toonden. Duncan had de score geopend, maar de Amerikaanse voorsprong was van korte duur. De Italianen sloten elk kwart af met een voorsprong (23-14, 41-35, 64-56 en 95-78). Vooral in het laatste kwart profiteerde Italië van de povere Amerikaanse verdediging. Met name de voor basketbalbegrippen kleine (1.80 meter) en wendbare guard Gianmarco Pozzecco stal de show. Na een fraaie tweepunter in de slotfase en applaus van het publiek maakte hij een diepe buiging richting tribunes. Topscorers bij de azzurri waren Giacomo Galanda (28 punten) en Gianluca Basile (25). Daarbij staken de scores van de beste Amerikanen, Anthony Carmelo (19) en Duncan (15) schril af.

Toen de Amerikanen met gebogen hoofden naar de kleedkamer liepen, en uitgefloten werden, vierden de Italianen op het veld hun feestje. Als laatste rende een dolgelukkige Pozzecco de catacomben in.

Waar coach Recalcati opmerkte dat hij vooral tevreden was over de wijze waarop zijn ploeg speelde, en niet zozeer over de overwinning, stelde zijn collega Brown vast dat de veelal jonge spelers in zijn ploeg ,,een les hebben geleerd en dat ze de komende weken nog meer lessen zullen leren''.

Vrijdag treft de VS in Belgrado wereldkampioen Servië en Montenegro, de ploeg die twee jaar geleden bij de WK de VS in de kwartfinales uitschakelde. Op dat toernooi in Indianapolis verloor de VS zijn aura van onoverwinnelijkheid. Zondag en dinsdag volgen in Istanboel duels met Turkije, zondag 15 augustus is in Athene het eerste olympische treffen, met Puerto Rico. ,,Vanavond hebben we een wake-up call gehad'', zei Iverson, die zijn bijnaam `The Answer' (het antwoord) niet kon waarmaken. ,,We zullen als een team moeten spelen en wat dat betreft kunnen we nog veel van de Italianen leren.''