Paraguay rouwt na inferno

In Paraguay is drie dagen van nationale rouw afgekondigd na de verwoestende brand die afgelopen weekeinde een winkelcentrum in Asunción trof.

Twee dagen na het uitbreken van de brand vinden brandweerlieden nog steeds lijken van mensen die om het leven zijn gekomen bij de vuurzee die afgelopen zondag een winkelcentrum in de Paraguayaanse hoofdstad Asunción in de as legde. Het totale aantal dodelijke slachtoffers is inmiddels opgelopen tot 360.

Het gaat om de ergste ramp uit de geschiedenis van Paraguay. In de nationale pers wordt de tragedie vergeleken met de zogeheten Chaco-oorlog uit de jaren dertig tegen Bolivia waarbij duizenden mensen om het leven kwamen. De winkelbrand is in ieder geval een van de allergrootste die zich ooit op dit continent heeft afgespeeld. In 1942 kwamen bij een brand in een nachtclub in Boston 487 mensen om het leven. Drie jaar geleden stierven in de Peruaanse hoofdstad Lima ruim driehonderd mensen in een winkelgebied toen een vuurwerkwinkel explodeerde.

President Nicanor Duarte Frutos van Paraguay heeft gisteren aangekondigd dat er een snel en diepgaand onderzoek zal worden gehouden om de oorzaak van de ramp vast te stellen. De schuldigen zullen volgens hem zo streng mogelijk worden gestraft.

Steeds meer bezoekers van het Ycua Bolaños winkelcentrum hebben inmiddels verklaard dat ze slechts ternauwernood wisten te ontsnappen omdat kort na het uitbreken van de brand de deuren op slot werden gedaan. Tot het sluiten van de deuren zou zijn besloten om te voorkomen dat plunderaars ongemoeid het pand konden verlaten of dat mensen wegliepen zonder te betalen.

De eigenaren van het pand, vader en zoon Paiva, ontkennen overigens dat deuren werden gesloten. Op verzoek van het openbaar ministerie zitten de eigenaren vast. Ze worden verdacht van dood door schuld en riskeren een gevangenisstraf van 25 jaar. Politie en brandweer onderzochten gisteren het complex om vast te stellen of de uitgangen op slot waren.

De politie heeft inmiddels verklaard dat vaststaat dat het om een ongeluk ging. Er is brand uitgebroken door het exploderen van gasflessen in een van de restaurants van het winkelcomplex. Tijdens het uitbreken van de brand, rond het middaguur op zondag, waren enige duizenden mensen in het winkelcentrum. Zij moesten via ramen proberen te vluchten. Veel slachtoffers vielen ook doordat een deel van het dak boven de parkeergarage instortte.

Overlevenden en ooggetuigen vertellen afschuwelijke verhalen over de taferelen die zich in het brandende winkelcentrum hebben afgespeeld. Brandweermannen hebben verbrande slachtoffers gevonden die hun geliefden in de armen hielden en samen levend verbrandden. Veel slachtoffers vielen ook in de parkeergarage waar mensen geen tijd meer hadden om met hun auto te vluchten. Veel voertuigen zijn ontploft. Er is ook een lichtgewonde baby gevonden van wie de ouders tot nu toe niet zijn opgespoord. Voor het uitgebrande winkelcentrum in Asunción staan mensen die nog steeds wanhopig op zoek zijn naar familieleden. Veel slachtoffers kunnen als gevolg van de brandwonden niet worden geïdentificeerd.

De ramp was zó groot dat het arme, zes miljoen inwoners tellende Paraguay niet in staat was om goed op het ongeluk te reageren. Slachtoffers werden gedeeltelijk met vrachtauto's vervoerd. De buurlanden Argentinië en Brazilië hebben hulp aangeboden.

Het aantal gewonde slachtoffers bedraagt ook ruim driehonderd. Een groot aantal van hen zal de brand waarschijnlijk alsnog niet overleven. Paus Johannes Paulus II en koningin Beatrix behoorden tot degenen die gisteren een condoleancebericht stuurden naar Paraguay.

In Paraguay is nationale rouw afgekondigd die drie dagen zal duren.