Veel doden bij brand in Paraguay

Bij een brand in een winkelcentrum in een buitenwijk van de Paraguayaanse hoofdstad Asunción zijn gisteren zeker 280 mensen om het leven gekomen. Naar schatting driehonderd mensen raakten gewond, van wie velen ernstig.

De brand ontstond rond het lunchuur door een explosie met nog onbekende oorzaak. Op dat moment waren vooral veel gezinnen met kinderen in het winkelcentrum aanwezig.

Het winkelpersoneel sloot na het uitbreken van de brand de deuren en nooduitgangen, zo hebben ooggetuigen verklaard. Hiermee zou het hebben willen voorkomen dat mensen er vandoor konden gaan zonder te betalen, maar het winkelcentrum veranderde hierdoor in één brandende val.

,,Toen ze arriveerden, openden agenten en brandweerlieden de deuren maar was het al te laat'', aldus een ooggetuige tegen de televisiezender Channel 4.

,,We probeerden de ramen met stenen kapot te maken'', vertelde een ander tegen zender Telefuturo, ,,zo konden er nog veel mensen ontsnappen.''

Brandweerlieden onderschreven het beeld. ,,De veiligheidsmaatregelen waren niet de goede voor een brand. Alles was verkeerd'', aldus een woordvoerder van de vrijwillige brandweer. Volgens hem zaten niet alleen de uitgangen op slot, ook waren er te weinig vluchtwegen en te weinig brandkranen en brandblussers.

De eigenaren van het winkelcentrum ontkennen dat opdracht is gegeven de deuren op slot te doen. Een van hen zei ervan overtuigd te zijn dat er sabotage in het spel is. De brandweer vermoedt echter dat gasflessen in het bedrijf zijn ontploft.

De eigenaren zijn gearresteerd op verdenking van meervoudige moord en worden op een onbekende locatie vastgehouden.

Omdat de openbare ziekenhuizen vol zijn, riep president Nicanor Duarte gisteren privé-klinieken op gewonden op te nemen. Kerken en sporthallen zijn ingericht als noodhospitalen, een nachtclub tegenover het winkelcentrum is een provisorisch lijkenhuis geworden.

Journalisten telden op een nabijgelegen parkeerplaats zeker 111 zwaar verbrande en onherkenbare lichamen.

Buurland Argentinië is bijgesprongen met medische hulp, en in de Noord-Argentijnse provincie Formosa zijn de ziekenhuizen opengesteld voor slachtoffers van de brand.