Fiat loopt vast

Kiene klanten hoeven niet langer bang te zijn dat de auto's van Fiat al bij het eerste gesputter de geest geven.

Helaas kan over het saneringsplan van het Italiaanse industriële conglomeraat niet hetzelfde worden gezegd. Een jaar na de met veel bombarie omgeven lancering van dat plan lijkt het herstel van de autodivisie van Fiat in het slop te zitten. De operationele verliezen waren in het tweede kwartaal iets groter dan een jaar geleden.

Fiat heeft weliswaar te kampen gehad met een staking, die het concern naar eigen zeggen meer dan 50 miljoen euro heeft gekost. Maar zorgwekkender is dat het nieuwe bestuur toegeeft dat de omzetvolumes tegenvallen, in samenhang met de angst dat de winstmarges op de oudere modellen onder druk komen te staan.

Gevreesd wordt dat zulke ontwikkelingen niet makkelijk te keren zullen zijn.

De concurrentie in Europa is hard, en het duurt nog een jaar voordat Fiats nieuwe Punto op de markt komt. Als de autoproducent de prijzen van zijn oudere modellen moet laten zakken om ze te kunnen verkopen, kan de toestand in eerste instantie nog wel eens verder verslechteren.

Gezien deze omstandigheden is goed te begrijpen waarom Fiats nieuwe topman, Sergio Marchionne, de kans heeft aangegrepen om een aantal sleuteldoelstellingen van het saneringsplan bij te stellen. Hij verwacht niet dat de autodivisie al in 2005 break even zal draaien en hij mikt nu op een kleiner marktaandeel dan aanvankelijk was voorzien. Dit betekent dat beleggers in Fiat een jaar langer zullen moeten wachten op de eerste nettowinst.

Beleggers die troost zoeken, hebben wel iets om zich aan vast te klampen. De andere twee divisies van Fiat, die voor vrachtwagens en tractoren, rapporteerden een snel herstel. Het concern als geheel wist in het tweede kwartaal zelfs een bescheiden operationele winst te boeken.

En Marchionne belooft nog steeds dat hij de autodivisie er weer bovenop kan helpen zonder een beroep te hoeven doen op nieuw kapitaal. Bovendien heeft hij laten doorschemeren het conflict met General Motors niet uit de weg te gaan. Fiat beschikt over een optie om de autodivisie in 2005 aan General Motors te verkopen, hoewel het Amerikaanse concern dat betwist. Beleggers mogen hopen dat een agressieve opstelling ertoe zal leiden dat Fiat wat extra geld kan loswrikken in ruil voor het opgeven van de optie.

Toch is duidelijk dat Fiat nog steeds problemen heeft, en beleggers zullen teleurgesteld zijn dat het oorspronkelijke saneringsplan nu als `te optimistisch' wordt bestempeld.

Fiat zal hard zijn best moeten doen om de aandeelhouders ervan te overtuigen dat ze niet opnieuw met een kluitje in het riet worden gestuurd.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.