Schalken laat donkere periode achter zich

Sjeng Schalken staat net als de voorgaande twee jaren bij de laatste acht van Wimbledon. In de kwartfinale treft hij morgen de Amerikaan Andy Roddick. ,,Ik probeer gewoon te genieten.''

De drie voorgaande keren dat Sjeng Schalken op Andy Roddick stuitte, was hij kansloos. De 27-jarige Limburger kijkt dan ook zonder al te veel vertrouwen uit naar het duel met het Amerikaanse servicekanon in de kwartfinales van Wimbledon. ,,In de laatste ontmoetingen heeft hij me gewoon afgeslacht'', zei Schalken gisteren na zijn zege op de Amerikaan Vincent Spadea. ,,Ik weet niet wat ik zal moeten doen. Ieder kansje dat ik krijg zal ik proberen te pakken. Verder probeer ik gewoon te genieten.''

Na anderhalve week is het toernooi van Wimbledon voor Schalken al geslaagd. Vóór het Londense grastoernooi droomde hij slechts van een plaats bij de laatste acht, maar dat hij daadwerkelijk in staat zou zijn de prestaties van de voorgaande jaren te herhalen geloofde Schalken zelf niet eens. In de vierde ronde haalde `de Limburgse Muur' een zwaarbevochten overwinning op de 30-jarige Spadea. Dol van geluk rende Schalken na het laatste punt over het gras van baan 2.

,,Dit is fenomenaal'', zei hij opgetogen. ,,Drie keer achter elkaar in de kwartfinales. Er zijn toch al weer honderdtwintig man naar huis en ik sta hier nog. De zweetdruppels die ik de afgelopen tijd heb gelaten, betalen zich nu eindelijk uit. Het mooie van tennis is dat je in een week tijd heel wat kunt terugverdienen.''

Met zijn prestaties op Wimbledon heeft Schalken afscheid genomen van de zwaarste periode uit zijn loopbaan. Door een virus en een vormcrisis raakte hij maanden achtereen in de versukkeling. Daar kwam nog eens een hotelbrand in Rome bij waar hij samen met zijn vrouw Ricky aan de dood ontsnapte. Nadat Schalken via zijn balkon het brandende gebouw had verlaten, kwam hij midden in de nacht Roddick tegen. De voormalige nummer één van de wereld ving hem op bij een sprong naar een verdieping lager. Morgen staan de twee voor het eerst sinds de brand weer tegenover elkaar op de tennisbaan.

Vooral in de Amerikaanse media werd Roddick afgeschilderd als een held die het leven van Schalken zou hebben gered. Roddick werd gisteren tijdens een persconferentie na zijn zege tegen Alexander Popp herinnerd aan de brand die drie mensen het leven kostte. ,,Hier op Wimbledon in de kwartfinales is een heel wat betere positie om Schalken tegen te komen. Eenmaal op de baan zullen we vergeten wat er in Rome wel niet allemaal is gebeurd'', zei de 21-jarige Roddick.

Tegen de internationale media heeft Schalken bewust de rol van Roddick niet willen bagatelliseren. ,,Als Roddick met een mooi verhaal in het nieuws komt, dan is dat goed voor het internationale tennis. De Amerikanen willen graag zowel op als buiten de baan een held van hem maken. Als mijn naam daar dan ook bij wordt genoemd, is dat alleen maar mooi. Daar profiteer ik ook van'', legde Schalken uit. ,,Maar dat hij mijn leven zou hebben gered is natuurlijk belachelijk. Toen we hem op het dak tegenkwamen, was de paniek al voorbij. Samen hebben we wat oudere mensen geholpen.''

Schalken denkt niet dat het voorval in de Italiaanse hoofdstad van enige invloed zal zijn op de partij van morgen. ,,Ik hoop dat Roddick aan de brand zal denken en dat hij rustiger aan doet dan de laatste drie keren dat ik tegen hem speelde'', zei de Limburger die op Wimbledon vorige week nog met zijn tegenstander van morgen trainde. ,,Ik moet er gewoon voor zien te zorgen dat ik in de wedstrijd kom.''

Schalken bewees in de partij tegen Spadea dat hij weer in topvorm verkeert. Met vocht in zijn rechterknie knokte hij zich in twee uur en 39 minuten langs de Amerikaan die op Wimbledon nog geen set had verloren. Af en toe was Spadea de wanhoop nabij tegen de zeer solide spelende Nederlander. ,,Yeah! My goodness!'', schreeuwde hij toen Schalken in de tweede set een van zijn weinige foutjes maakte.

Terwijl de Amerikaan schreeuwde en tierde en met zijn rackets smeet, bleef Schalken stoïcijns verder spelen. In de derde set liet de beste Nederlandse tennisser zich even verrassen toen Spadea plots een andere tactiek ging toepassen. Met korte balletjes lokte hij de vermoeide Schalken naar het net.

In de vierde set nam de als nummer twaalf geplaatste speler het initiatief weer over. Verbeten vechtend sloeg Schalken zich naar de zege. Vlak voor het einde liet de baseliner even zijn emoties de vrije loop. ,,Zware shit!'', riep hij in de richting van enkele bekenden op de tribune. Kort daarop ging Schalken dansend van geluk over de baan.

Na twee loodzware partijen in twee dagen benutte Schalken vandaag zijn rustdag om zijn verschillende blessures te laten herstellen. Want de echte `zware shit' volgt morgen tegen Roddick.