Rel in top Marks & Spencer

De directeur van de Britse kleding- en voedselketen Marks & Spencer, Stuart Rose, ontkent dat hij misbruik van voorkennis heeft gemaakt toen hij een groot pakket M&S-aandelen kocht vlak voordat een bod op het bedrijf bekend werd.

De Financial Service Authority (FSA), de officiële waakhond van de Londense City, lanceerde dit weekeinde een uitgebreid onderzoek naar ,,ongebruikelijke handelspatronen'' in aandelen en opties in de aanloop naar 27 mei van dit jaar. Op die datum maakte de Britse zakenman Philip Green bekend dat hij een bod van ruim acht miljard pond (12 miljard euro) op M&S had uitgebracht.

Rose heeft toegegeven 100.000 aandelen M&S te hebben gekocht op 7 mei, anderhalf uur nadat Green hem telefonisch uitnodigde voor een gesprek op 12 mei. Rose betaalde 2,76 pond (4,14 euro) voor de aandelen, die intussen schommelen rond de 3,62 pond. Rose heeft gezegd niets te hebben geweten van Greens plannen tot hun ontmoeting op 12 mei.

Rose trad officieel als M&S-directeur aan op de dag dat voorzitter Luc Vandevelde bij het bedrijf vertrok. De Belg leek sinds zijn aantreden, vier jaar geleden, het oer-Britse M&S uit een neerwaartse spiraal te hebben verlost. Maar de resultaten over het eerste kwartaal dit jaar vielen opnieuw zwaar tegen, met name in de verkoop van kleding, waarmee M&S nog steeds elf procent van de Britse markt bezit. Daarna groeide speculatie dat M&S een doelwit voor overname was. Rose had juist de opdracht het bod van Green af te slaan.

De raad van commissarissen zegt uit te gaan van Rose's onschuld. Volgens de FSA is er echter ,,voldoende grond voor een onderzoek'', gezien de ,,verdachte'' koersschommelingen. Beursanalisten zeggen dat de voorheen smetteloze reputatie van Rose hoe dan ook is geschaad.

Green (52), eigenaar van de warenhuisketen British Home Stores (Bhs), probeert voor de tweede keer M&S in handen te krijgen. In 1999 onderzocht hij ook een bod, maar zette het niet door. Ook zijn bod op de supermarktketen Safeway's mislukte. Maar van Bhs maakte hij na de overmame in 2000 een succes. De 160 filialen zijn nu het vijfvoudige waard van de 200 miljoen pond (300 miljoen euro) die Green ervoor betaalde. Green is tevens eigenaar van Arcadia, een andere keten die ondermeer kledingwinkels van het merk Dorothy Perkins exploiteert.

Stuart Rose (55) is een oud-directeur van Arcadia. Hij saneerde Arcadia en leidde de verkoop aan Green.