Franse veteranen voorbij gelopen door frisse Grieken

De vijf grootste voetballanden van Europa zijn niet meer vertegenwoordigd op het EK in Portugal. Na Spanje, Italië, Duitsland en Engeland volgde gisteravond de uitschakeling van Frankrijk. De topfavoriet én titelhouder verloor gisteravond in de kwartfinales in Lissabon even verdiend als verrassend met 1-0 van Griekenland, dat komende donderdag in de halve finale tegen Tsjechië of Denemarken speelt.

De afgang van Frankrijk was ontluisterend om te zien. Het veteranenelftal van bondscoach Santini voetbalde in een slakkengang en sommige spelers leken wel gedrogeerd, zo gelaten ondergingen ze de vernedering door de Grieken. In plaats van oppeppers moeten ze dan slaapverwekkers hebben geslikt. Met name Pires en Trezeguet sterspelers van respectievelijk Arsenal en Juventus waren in het broeierige stadion van Sporting niet vooruit te branden en werden een kwartier voor tijd net een wissel uit hun lijden verlost.

Aanvoerder Zidane en aanvaller Henry begonnen nog aardig, maar deelden steeds meer in de malaise. De vedetten leken vermoeid van een loodzwaar seizoen en liepen letterlijk op hun laatste benen. Met name Zidane leek er na de tegentreffer in de 65ste minuut niet meer in te geloven. De geniale spelverdeler stond er bij, keek er naar en dacht er het zijne van. Zidane had dit toernooi drie keer gescoord; toch kon hij niet imponeren.

De uitschakeling van Frankrijk kwam onverwacht, maar het spel van de regerende kampioen was in de eerste speelronde al niet meer zo fris en frivool als in de voorbereiding. Zestien duels waren Les Bleus ongeslagen geweest. In groep B van de eindronde bleef Frankrijk nog moeizaam overeind tegen achtereenvolgens Engeland, Kroatië en Zwitserland. Met Griekenland als opponent in de kwartfinales leek de weg naar de laatste vier open te liggen, maar de verdedigend spelende tegenstander had een goed antwoord op het trage aanvalsspel van de titelhouder.

Achteraf gezien is de afgang van Frankrijk bij het WK in 2002 in Japan en Zuid-Korea geen incident geweest. Twee jaar geleden werd de ploeg als wereldkampioen onttroond en kwam het zelfs niet tot scoren in de eerste ronde. De blessure van Zidane was destijds een verzachtende omstandigheid. Net als het eerdere afscheid van diens compaan op het middenveld: Deschamps. De huidige trainer van AS Monaco was de dirigent in het veld en leidde Frankrijk in 1998 naar de wereldtitel en in 2000 naar het Europees kampioenschap.

Tegen Griekenland werd Vieira node gemist. De krachtpatser van Arsenal kon niet meespelen wegens een dijbeenblessure. Daarmee miste Frankrijk zijn motor op het middenveld. Het ontbreken van Vieira was niet de hoofdoorzaak van de collectieve wanprestatie. De Franse miljonairs sjokten over het veld alsof ze volgevreten waren. Ze gingen niet strijdend ten onder, zoals Spanje, Italië, Duitsland en Engeland. Ze leken het allemaal wel te geloven.

Is het toevallig dat de internationals uit de vijf grote voetballanden na twee weken naar huis zijn gestuurd? Ze hebben afgelopen seizoen bij hun club veel krachten verspeeld, maar dit geldt ook voor al die Denen, Zweden, Tsjechen, Portugezen en Nederlanders die in de zware competities van Spanje, Italië, Duitsland of Engeland actief zijn. En zij zijn wel in vorm op dit Europese landentoernooi. De waarheid zal ergens in het midden liggen. Feit is wel dat de meeste Griekse internationals bij hun club reserve zijn en daarom minder wedstrijden in de benen hebben. Ze liepen gisteravond ook een stuk harder dan de Fransen.

De verwachting is dat een aantal vedetten vandaag of morgen afscheid zal nemen als international. Het einde van een heel succesvolle generatie is in zicht. Barthez (32), Thuram (32), Zidane (32), Lizarazu (34), Desailly (35) zijn in de herfst van hun loopbaan beland. Bovendien beschikt Frankrijk over een groot arsenaal toptalenten en lijkt de nationale ploeg alleen maar gebaat bij een drastische verjonging. De Franse bond moet ook op zoek naar een nieuwe bondscoach, want trainer Santini gaat volgende week aan de slag bij Tottenham Hotspur, waar hij wordt geassisteerd door de Nederlander Jol, die eerder bij RKC werkzaam was.

De Duitse bondscoach Rehhagel beschikt net als Santini over een volwassen selectie, maar de Griekse spelers zijn niet verwend met succes en vierden gisteravond het hoogtepunt in de nationale voetbalhistorie. `Koning Otto' heeft van een stel individualisten een hecht collectief gesmeed. Met hard en degelijk countervoetbal verraste Griekenland in het EK-kwalificatietoernooi, waarin het zich vóór Spanje en Oekraïne als groepshoofd plaatste voor de eindronde in Portugal.

Griekenland begon het EK met een verrassende 2-1 zege op het gastland en brak daarmee een record. Nog nooit hadden de Grieken een wedstrijd gewonnen op een EK of een WK. Daarna volgden een 1-1 gelijkspel tegen Spanje en en 2-1 nederlaag tegen Rusland. Op doelsado plaatste Griekenland zich bij de laatste acht, waarin het kansloos werd geacht tegen het sterrenteam van Frankrijk.

In Estadio Alvalade was echter niets te merken van kwaliteitsverschil. Griekenland kreeg in de eerste helft de beste kansen. Na rust had Frankrijk een veldoverwicht, maar halverwege de tweede helft tekende de sensationele uitslag zich af. Op aangeven van aanvoerder Zagorakis scoorde aanvaller Charisteas met een keiharde kopbal. In de resterende speeltijd kregen Henry en Lizarazu nog kansen op de gelijkmaker (en een verlenging), maar Griekenland bleef in de slotfase eenvoudig overeind. In Athene was toen al een volksfeest in voorbereiding.

Griekenland 1 Frankrijk 0

Ruststand 0-0. 65. Charisteas 1-0. Scheidsrechter: Frisk (Zwe). Tsch: 45.500. Gele kaart: Zidane, Saha (Frankrijk), Zagorakis, Karagounis (Griekenland).