Zonnige groetjes van de staalmeesters

Na vier jaar lang uitsluitend jobstijdingen te hebben gemeld, kwam er gisteren witte rook uit een van de vele schoorstenen van Corus. Het geplaagde staalbedrijf verwacht voor het eerste halfjaar een positief operationeel resultaat. Dat zou voor het eerst zijn sinds het ontstaan eind 1999 van dit fusiebedrijf uit Hoogovens en British Steel.

Maar Corus praat over het `operationeel resultaat', niet over het bedrag dat eind deze maand onder de streep zal resteren. Rente en belasting moeten nog betaald worden. Of er nettowinst of verlies wordt gemaakt, blijft daarmee ongewis tot 16 september, het moment waarop de halfjaarresultaten worden gepubliceerd.

De weg naar winstgevendheid, zoals Corus het graag noemt, is minder hobbelig nu het bedrijf de wind in de rug heeft. De vraag naar staal is, vooral dankzij China, onverminderd sterk door een aantrekkende economie. En de prijs van staal is het afgelopen halfjaar met een snelheid omhooggeschoten die de afgelopen vijftien jaar niet eerder is gezien.

Toch blijft de beoogde winstgevendheid van Corus ver achter bij die van de concurrentie. Het gat tussen Corus en de gemiddelde winstgevendheid van aartsrivalen als Arcelor en Thyssenkrupp is nog altijd groot. Het sluiten van fabrieken in Groot-Brittannië en andere saneringen moeten die kloof verkleinen.

Steun daarvoor komt uit onverwachte hoek. In Den Haag wordt met nieuwe wetgeving gesleuteld aan de vergroting van de macht van aandeelhouders ten koste van die van commissarissen. Minister Donner van Justitie, voorzover bekend geen kenner van de staalmarkt, verklaarde onlangs in antwoord op Kamervragen dat een buitenlandse moeder (lees: Corus Group) – mits goed gemotiveerd – de gehele raad van commissarissen van een dochterbedrijf (Corus Nederland) kan ontslaan als deze ,,tegen de gerechtvaardigde belangen'' van de moeder ingaat. In zijn laatste jaarverslag doet Corus al gretig kond van de naderende Nederlandse wetgeving.

Slecht nieuws voor Leo Berndsen, president-commissaris van Corus Nederland. Hij blokkeerde vorig jaar de verkoop van de winstgevende aluminiumtak, die deel uitmaakt van Corus Nederland, waarmee Corus Group saneringen wilde financieren.

De chef van de aluminiumactiviteiten liet deze week doorschemeren dat zijn divisie beter af is zonder Corus. De ondernemingsraad van Corus Nederland stribbelt ook minder hard tegen. Nu Berndsen nog. Corus-topman Philippe Varin zal de opstandige president-commissaris maar al te graag attenderen op Donners uitspraken. Een vakantiekaartje is voldoende.