Zelfs arbitrale blunder laat Venus koud

Mede door een foute beslissing van de scheidsrechter werd oud-kampioene Venus Williams gisteren op Wimbledon uitgeschakeld. De hegemonie van de Amerikaanse zusjes is doorbroken.

Tiebreak in de tweede set. Na een 7-6 verlies in de eerste set, gaat Venus Williams met 2-1 aan de leiding in de beslissende reeks. De Kroatische Karolina Sprem is aan service. Na een eerste foute opslag komt de bal via het racket van Williams terug. Sprem slaat de bal achteloos terug. Een deel van het publiek klapt.

Vlak voordat Sprem haar tweede service wil slaan roept scheidsrechter Ted Watts: 2-2. De tennissters reageren nauwelijks, maar voelen dat een foute beslissing is gemaakt. Sprem gooit opnieuw op en serveert. Williams maakt het punt met een winner. De score is 3-2, waar het 3-1 had moeten zijn. Watts herstelt zijn fout niet. Niemand wijst hem erop. Een paar minuten later wint Sprem de tiebreak met 8-6 en is de oudste van de zusjes Williams verrassend uitgeschakeld. De laatste vier jaar haalde ze keer op keer de eindstrijd op Wimbledon. De afgelopen twee jaar verloor Venus Williams de finale tegen Serena Williams. Twaalf maanden geleden leek niemand nog in staat de hegemonie van de Amerikaanse zusjes op het grastoernooi te doorbreken.

Direct na de uitschakeling van de voormalige kampioene moest hoofdscheidsrechter Alan Mills voor de camera's van de BBC toegeven dat er een fout was gemaakt. ,,Het was een bizarre situatie, maar uiteindelijk valt het onder de verantwoordelijkheid van de speelsters om in te grijpen'', stelde Mills. ,,Als ze vinden dat de scheidsrechter een foute beslissing maakt dan kunnen ze daar tegenin gaan. Venus Williams deed dat niet. Daarna is de tiebreak gewoon uitgespeeld. Ik ben bang dat Venus Williams uit het toernooi ligt.''

Williams legde zich na afloop van de partij direct neer bij haar nederlaag tegen de 19-jarige Sprem. Het sierde de 24-jarige Amerikaanse dat ze de blunder van de scheidsrechter niet aangreep als excuus voor haar uitschakeling. ,,Het was een foute beslissing. Maar de partij wordt niet beslist door een punt'', sprak de voormalige nummer één van de wereld. En ook de doorgaans strijdvaardige vader Richard Williams wilde geen grote ophef maken over het incident. Hij fluisterde Mills in dat ,,de scheidsrechter geen slapeloze nachten hoeft te hebben''.

De vroege uitschakeling van Venus Williams in de tweede ronde van Wimbledon kwam niet eens als een grote verrassing voor degenen die haar het afgelopen jaar hebben gevolgd. In twaalf maanden tijd is ze van een bijna onverslaanbare kampioene veranderd in een fysiek kwetsbare speelster die op een slechte dag zomaar van een subtopper kan verliezen. Het aura van onoverwinnelijkheid is verdwenen. En dat wist nummer dertig van de wereld Sprem ook.

Het verval van Venus Williams – en in iets mindere mate ook van Serena Williams – is vorig jaar na Wimbledon begonnen. Na de eindstrijd van Wimbledon stond Venus Williams met een buikspierblessure maanden aan de kant, terwijl Serena door een kwetsuur aan de knie niet in actie kon komen. Beide speelsters misten de US Open.

Terwijl de Belgische Justine Henin en Kim Clijsters de macht in het vrouwentennis overnamen, kregen de zusjes Williams een enorme mentale dreun toen in september hun halfzus Yentunde Price werd doodgeschoten in Los Angeles. Venus en Serena Williams zetten tennis daarna even uit hun hoofd. Venus Williams ging zich bezighouden met een eigen kledinglijn, terwijl Serena Williams naam wilde maken als actrice en model. Vader Williams had in het verleden al meer dan eens geroepen dat Venus Williams wel eens op jonge leeftijd het tennis vaarwel zou kunnen zeggen. Zover is het nog niet, maar het einde lijkt nabij.

Op de Australian Open maakte Venus Williams haar comeback op een grandslamtoernooi. Maar al snel bleek de lange en atletische speelster niet meer de kampioene van weleer. In de derde ronde was het toernooi voor de krachttennisster voorbij. Serena Williams kwam in Australië helemaal niet in actie. Een paar maanden later strandden de zusjes allebei in de kwartfinales van Roland Garros. De Russinnen Anastasia Miskina en Elena Dementjeva vulden het gat dat door het plotselinge wegvallen van de Amerikaanse zusjes en de Belgische toppers was ontstaan.

Op Wimbledon werd gisteren op pijnlijke wijze duidelijk dat Venus Williams voorlopig niet meer in staat is haar positie in de top te heroveren. De honger naar succes lijkt verdwenen. De tennisster die al voor haar geboorte was voorbestemd profspeelster te worden is niet meer voor de volle honderd procent met haar tenniscarrière bezig. Zowel technisch als tactisch is het spel van de zusjes Williams stil blijven staan. En ze spelen veel minder toernooien dan de concurrentie. Voorheen konden ze met hun explosieve spel en fitheid hun tegenspeelster overpoweren. De angst bij de tegenstandsters is verdwenen. Het lijkt de donkere zusjes niet te deren.

De bijna achteloze wijze waarop Venus Williams afscheid nam van het toernooi dat ze twee keer won was veelzeggend. ,,Jammer genoeg was dit niet mijn toernooi. Maar ik zal klaar zijn voor het volgende evenement'', sprak de gevallen kampioene. ,,Verliezen is nooit leuk. Maar ik geniet nog altijd van mijn tenniscarrière. Ik denk dat veel mensen wel in mijn schoenen willen staan.''