Corus maakt eerste winst bij Britse tak

Het Brits-Nederlandse staalconcern Corus heeft voor het eerst sinds de fusie van British Steel en Hoogovens in 1999 winst gemaakt in Groot-Brittannië. Een gevolg van de gestegen staalprijs en kostenbesparingen.

Dat heeft Corus vanmorgen bekendgemaakt. De nettowinst voor rente en belastingen van het concern als geheel zal in het eerste halfjaar boven de 125 miljoen pond (188 miljoen euro) uitkomen, vergeleken met een operationeel verlies van 57 miljoen pond in het eerste halfjaar van 2003.

Voor de tweede helft van het jaar voorspelt Corus een verdere verbetering van de resultaten. Mogelijk boekt Corus over heel 2004 zelfs voor het eerst in zijn bestaan een nettowinst, zei bestuursvoorzitter Philippe Varin vanmorgen in een toelichting. ,,Met het bedrijfsresultaat dat we nu verwachten en gelijkblijvende rentelasten en belastingen, zouden we normaal gezien op zwarte cijfers uit moeten komen.''

De verbetering van de resultaten bij Corus is volgens Varin deels het gevolg van de gestegen staalprijs. Corus verhoogde de verkoopprijzen van zijn belangrijkste producten in de eerste helft van dit jaar met 15 tot 18 procent. In juli gaan de prijzen opnieuw met 25 procent of meer omhoog. De prijsstijgingen compenseren niet alleen de gestegen kosten voor grondstoffen als ijzererts en steenkool, maar leiden ook tot hogere winstmarges.

Varin verwacht dat Corus de winst voor rente, belastingen en afschrijvingen, die vorig jaar op 3,5 procent van de omzet lag, in het eerste halfjaar zal verdubbelen tot 6 à 7 procent. De Europese staalindustrie behaalde vorig jaar gemiddeld een marge van 9,5 procent, 6 procentpunt meer dan Corus. ,,Ik ken de resultaten van onze concurrenten over het eerste halfjaar natuurlijk nog niet, maar ik verwacht wel dat het gat van 6 procentpunten kleiner is geworden'', aldus Varin, die vorig jaar bij zijn aantreden heeft gezegd dat hij dit percentage eind 2006 zal hebben teruggebracht tot nul. Om dat te bereiken, moet de winst voor rente, belastingen en afschrijvingen zo'n 400 miljoen pond omhoog. Varin verwacht dit te kunnen bereiken met reeds eerder aangekondigde kostenbesparingen en saneringen in Groot-Brittannië, waarbij tussen nu en 2006 een aantal fabrieken zal worden gesloten.

Ondanks het feit dat de Britse staalfabrieken van Corus voor het eerst sinds de fusie met Hoogovens winst maken, is er nog altijd een groot verschil in winstgevendheid tussen het Britse en het Nederlandse deel van het bedrijf. Dat verschil wordt volgens Varin kleiner doordat het marktaandeel van Corus in Groot-Brittannië dit jaar is gestegen van 48 naar 52 procent en doordat Corus de verkoopprijzen van staalproducten in Engeland meer heeft verhoogd dan op het Europese vasteland.

De stijging van de staalprijs is met name een gevolg van de sterk gestegen vraag naar staal in China, dat de afgelopen jaren vrijwel volledig verantwoordelijk was voor de mondiale groei van de staalmarkt van 6 à 7 procent per jaar. Buiten China bleef de marktgroei beperkt tot 1 à 2 procent. Dit jaar verwacht de staalindustrie dat de vraag ook buiten China zal aantrekken, met name in de rest van Azië en in Noord-Amerika. Europa blijft achter met een verwachte groei van zo'n 2 procent. ,,We zien nu wel de eerste tekenen van verbeteringen in Europa'', aldus Varin. Corus exporteert zelf overigens nauwelijks staal naar China, maar profiteert met name van de prijsstijgingen die China veroorzaakt.