The Daily Telegraph toch naar Britse zakentweeling

De Britse zakenlieden Sir David en Sir Frederick Barclay kunnen voor 665 miljoen pond (bijna een miljard euro) alsnog eigenaar worden van het uitgeversconcern rond The Daily Telegraph.

Hollinger International, het moederbedrijf, gunde de drie titels gisteren na een veiling van een half jaar aan de miljardairstweeling. De broers bezitten al kranten in Schotland, het Londense Ritz-hotel en postorderbedrijven. De tweeling, die op het Kanaal-eilandje Breqhou (bij Sark) woont, troefde de overgebleven concurrent, venture capital-bedrijf 3i, met 15 miljoen pond af.

Met de verkoop maken de broers een opmerkelijke terugkeer in hun strijd om het concern, nadat een Amerikaanse rechter eerder dit jaar een transactie tussen de Barclays en grootaandeelhouder Conrad Black ongedaan maakte.

De omstreden Brits-Canadese krantentycoon Black verkocht in januari zijn meerderheidsbelang in Hollinger aan de broers voor 383 miljoen euro. De broers zouden zo voor een relatief laag bedrag alle Hollinger-titels hebben verworven, waaronder ook de Chicago Sun-Times en de Jerusalem Post.

Die transactie ging niet door, omdat de aandeelhouders van Hollinger zich door Black bedrogen voelen. Ze zeggen dat hij en een reeks mededirecteuren frauduleus geld aan het bedrijf hebben onttrokken. Black hoopte met het eerdere cash-bod van de Barclays een deel van het bedrag te kunnen terugbetalen. Hij is intussen afgezet als president én als directeur, terwijl Hollinger een proces tegen hem is begonnen, met 1,5 miljard dollar schadevergoeding als inzet. Het bedrijf kreeg van de rechter toestemming de titels afzonderlijk te verkopen, omdat dat voor de aandeelhouders lucratiever zou zijn. Daarop begon de veiling.

Black is nog steeds non-executive-directeur van Hollinger en heeft 73 procent van het stemrecht. In theorie kan hij deze transactie hinderen door via de rechter een formele stemming over de verkoop van zijn vlaggenschip af te dwingen.

Telegraph-journalisten slaken na alle onzekerheid een zucht van verlichting. De Barclays hebben bij hun Schotse kranten, waaronder The Scotsman en het weekblad The Business, de reputatie eigenaars-op-afstand te zijn. Bovendien zouden ze, anders dan een investeringsmaatschappij, geen plannen hebben de kranten na een paar jaar weer van de hand te doen. Daily en Sunday Telegraph hebben een conservatief cachet en kunnen dat vermoedelijk houden, hoewel de broers hebben gezegd dat de bladen ,,niet het huisorgaan van de Tory-partij'' mogen zijn. De groep moet zich vermoedelijk opmaken voor een nieuwe slag met het Times-concern van Rupert Murdoch. Of de door Black benoemde hoofdredacteur Martin Newland mag aanblijven is onzeker. Er circuleren geruchten dat de Telegraph in navolging van andere kranten overweegt in tabloid-formaat te verschijnen.

    • Hans Steketee