Privé-raket bereikt de ruimte

Het raketvliegtuig SpaceShipOne is er gisteren in geslaagd om als eerste particulier gefinancierd ruimtetoestel ter wereld de ruimte te bereiken. Mike Melvill, de 62-jarige piloot van het toestel, noemde het zien van de aarde van buiten de atmosfeer ,,bijna een religieuze ervaring''. Hij mag zich nu astronaut noemen omdat hij erin slaagde de grens met de ruimte, die officieel op 100 kilometer ligt, te overschrijden.

Het druppelvormige toestel met Melvill aan boord koppelde zich op een hoogte van 15 kilometer boven de Mojave-woestijn in Californië los van het speciaal ontworpen transporttoestel `White Knight'. Daarna begon het aan een 80 seconden durende klim die het volgens radarmetingen tot op 100 kilometer en 95 meter bracht. De SpaceShipOne keerde vervolgens terug in de dampkring en maakte een halfuurtje later een perfecte landing op het vliegveld van Mojave.

Burt Rutan, de ontwerper en co-financier van het project wil met het toestel de X-prijs winnen, een bedrag van tien miljoen dollar. Hiervoor moet hij voor 1 januari 2005 als eerste met een bemand, particulier gefinancierd ruimtetoestel, dat plaats biedt aan drie personen, binnen twee weken twee maal de ruimte bereiken. Voor Rutan dit doel bereikt heeft zal hij waarschijnlijk een veelvoud van het prijzengeld geïnvesteerd hebben. Hij kan rekenen op verscheidene geldschieters, waaronder Microsoft-topman Paul Allen, die al twintig miljoen dollar in het project investeerde.

Peter Diamandis, voorzitter van de X-prijsstichting wil met zijn organisatie een motor zijn voor de ontwikkelingen in de commerciële, bemande ruimtevaart. Burt Rutan en Paul Allan zijn ervan overtuigd dat ruimtetoerisme heel binnenkort realiteit kan worden. Volgens hen zou een ruimteschip gebaseerd op de SpaceShipOne in de toekomst ten minste zes passagiers tot op een hoogte van 150 kilometer kunnen brengen.