Engeland koestert straatschoffie Rooney

Een 18-jarig straatschoffie uit Liverpool heeft het voetbalelftal van Engeland gisteren behoed voor een afgang. In het tweede groepsduel tegen Zwitserland was de ploeg van bondscoach Sven-Göran Eriksson rijp voor een tweede verliespartij. Na de onfortuinlijke 2-1 nederlaag tegen titelhouder Frankrijk volgde een 3-0 zege op Zwitserland. De geflatteerde uitslag gaf een vertekend beeld van de krachtsverhoudingen. Zonder de goals van Wayne Rooney zou Engeland in grote problemen zijn gekomen tegen het sterker begonnen Zwitserland. Maandag volstaat een remise tegen Kroatië voor een kwartfinaleplaats. Voetbalkenners houden hun hart vast voor de Engelsen.

Coimbra was gisteren het strijdtoneel van een zwakke vertoning. Beide ploegen hadden ongetwijfeld last van de extreme hitte, maar anderhalf uur voetballen bij 35 graden hoeft voor doorgewinterde professionals geen groot probleem te zijn. Op de tribunes keken tienduizenden Engelsen bijna zwijgzaam naar het treurspel, verwend als ze zijn met het hogeschoolvoetbal in de Premier League, die wordt opgefleurd met buitenlandse sterren. Een elftal met louter Engelse spelers kan veel minder bekoren. Technisch zwak, tactisch voorspelbaar en minder vechtlustig dan voorheen. Het Engelse elftal is onder leiding van Eriksson een saaie counterploeg geworden.

Gelukkig beschikt de Zweedse trainer over een Boy Wonder met een hard schot en een goed gevoel voor timing in de lucht. Rooney is de Britse hoop in bange voetbaldagen. Met zijn snelheid past hij net als Michael Owen uitstekend in het verdedigende spelconcept. Tegen Frankrijk kwam het Engelse aanvalsduo er nauwelijks aan te pas en toch versierde Rooney afgelopen zondag een strafschop die door zijn aanvoerder werd gemist. De blunder van David Beckham, bij een 1-0 voorsprong, werd de Engelsen achteraf fataal. Vervolgens toonde hij zich een ware leider door in het spelershotel glimlachend met de borst vooruit te lopen. ,,Als captain moet je vertrouwen uitstralen'', verklaarde Beckham zijn fiere houding. Tegen Zwitserland maakte de meest gefotografeerde voetballer ter wereld wederom weinig klaar.

Rooney wordt (nog) niet gehinderd door complexe privézaken en opdringerige persmuskieten. Hij maakt een ongedwongen indruk op het veld. En hij breekt alle records. De speler van Everton debuteerde in de Premier League als 16-jarige met een treffer tegen Arsenal. Als 17-jarige was hij tegen Australië de jongste international ooit en niet veel later tegen Macedonië de jongste doelpuntenmaker. Sinds gisteren is hij de jongste `goalscorer' in de EK-historie.

Rooney werd uitgeroepen tot man of the match. Kauwgom kauwend nam hij na afloop een grote beker in ontvangst. Hij moest op de persconferentie ook zijn visie op de wedstrijd geven. Dat bleek te veel gevraagd voor de youngster, die is opgegegroeid in een arbeidersgezin aan de Merseyside en zijn middelbare school niet heeft afgemaakt. Hij komt uit een familie van boksers en dat is hem door zijn platgeslagen neus aan te zien. Verder heeft hij een bleek gelaat, rode sproeten en een innemende blik.

Op het veld oogt Rooney met zijn sterke, geblokte lijf meer als een rugbyer dan als een voetballer. Hij zegt geen last te hebben van zijn hoge vetpercentage. Hij eet bij voorkeur funk food. ,,Ik zal nooit op dieet gaan. Mijn lichaam is juist mijn kracht. Wat jullie journalisten er ook van denken'', verklaarde hij vorig week in een vraaggesprek met de Sunday Times.

Rooney wordt door zijn bewonderaars al vergeleken met oude Britse voetbalhelden als George Best (bad guy) en Bobby Charlton (good guy). Hij wordt ook in één adem genoemd met een andere volksjongen met een omstreden reputatie. Paul Gascoigne was een sterspeler in de jaren negentig bij Tottenham Hotspur en Lazio Roma. Hij leidde het Engelse elftal in eigen land met briljant spel naar de halve finales op Euro 96. Daarna ging het bergafwaarts met de gok -en drankverslaafde international. Zijn veelbelovende voetballoopbaan kende een treurig einde.

Rooney is ook licht ontvlambaar. Hij werd tegen Frankrijk gewisseld; Eriksson nam hem in bescherming na een paar opstootjes. Tegen Zwiterland kreeg hij een gele kaart wegens hard doorlopen op de keeper. In het shirt van Everton kreeg hij dit seizoen negen gele kaarten en dat voor een aanvaller. Vorige maand kreeg hij in een vriendschappelijk potje tegen Japan zijn eerste rode kaart in het shirt van Engeland. Om niet veel later twee keer te scoren tegen oefenpartner IJsland. Rooney blijft voorlopig Evertonian en negeerde onlangs een aanbod van Chelsea, dat hem naar verluidt voor vijftig miljoen euro zou willen overnemen. Twee jaar geleden verdiende hij nog 120 euro per week.

Op het EK kan hij zijn marktwaarde verhogen. Tegen Zwitserland scoorde hij voor rust met een slimme kopbal en na rust met een hard schot, dat door doelman Jörg Stiel verkeerd werd beoordeeld. In de slotfase kon hij zijn ploeggenoot Steven Gerrard feliciteren met diens doelpunt, mede een gevolg van een man-meer-situatie. De Zwitser Bernt Haas had een rode kaart gekregen. Gerrard, een speler van Liverpool, is steun en toeverlaat van Rooney. Hij voorziet hem van tips en houdt hem uit het zicht van de camera's. Voor zolang als het duurt.

Engeland

3

Zwitserland

0

Ruststand 1-0. 23. Rooney 1-0, 76. Rooney 2-0, 82. Gerrard 3-0. Schds: Ivanov (Rus). Tsch: 28.214. Rode kaart (twee keer geel): 60. Haas (Zwitserland). Gele kaarten: Rooney (Engeland) en Celestini (Zwitserland).

    • Jaap Bloembergen