Heeft u deze Van Gogh?

,,Hangt deze Van Gogh bij u op zolder?'' vroeg de Britse krant The Times gisteren aan zijn lezers. Het gaat om een portret dat Van Gogh zou hebben geschilderd van de Belgische dokter Amadeus Cavenaile, als betaling voor het behandelen van zijn syfillis in 1885. Naast het artikel drukte de krant een `mock-up' van het werk af, een door een grafisch ontwerper op Van Gogh-wijze vervaardigd portret op basis van een foto van de dokter. De waarde van het doek is ook al berekend: zo'n tachtig miljoen euro, net zoveel als Van Goghs Portret van dokter Gachet in 1990 opleverde op een veiling.

Het Van Gogh Museum in Amsterdam bezit een schetsboek van de schilder, waarin op de achterkant Cavenailes naam staat gekrabbeld. In zijn boek The Van Gogh File, dat vandaag verschijnt in Groot-Brittannië, tekent de Schotse journalist Ken Wilkie het verhaal van de nazaten van dokter Cavenaile op. Volgens de familie hing het portret bij de dokter thuis aan de muur in Antwerpen, en zou het zich nu in Londen of ergens in België moeten bevinden.

De arts zou het werk na zijn dood hebben nagelaten aan zijn dochter en haar man, die in de Eerste Wereldoorlog uit Antwerpen naar Londen vluchtten. Volgens Cavenailes kleinzoon hangt het doek daar nu bij een onwetende aan de muur; een achterkleindochter denkt dat de familie het werk moest achterlaten, en het heeft begraven in de tuin. Op die plek in Antwerpen bevindt zich nu een tapijthandel.

Volgens een conservator van het Van Gogh Museum is daar al eens met speciale apparatuur naar het schilderij gezocht, zonder succes. Van Gogh noemt de dokter wel in de brieven aan zijn broer Theo, maar zegt niets over een portret. Het Van Gogh Museum acht het daarom waarschijnlijker dat Van Gogh dokter Cavenaile heeft betaald met een al bestaand werk.