Bombay moet gaan bankieren

India moet ABN Amro's nieuwe groeimarkt worden. ,,De Indiase consumenten kopen huizen, auto's of scooters. De vraag naar creditcards blijft stijgen. Consumentenbankieren is hier weer lucratief.''

Het bestaat echt. Een bank die elke dag open is, van 10.00 tot 19.00 uur, 365 dagen per jaar – ook op feestdagen. Met een grote hoeveelheid loketten, waar nog gewoon geld kan worden opgenomen. En met hoog opgeleid personeel, van hbo- of academisch niveau, achter balie en loket.

Zie hier de formule ABN Amro. Nee, niet die in Nederland, maar in India. De ABN Amro-klant in India heeft bovendien ook nog de mogelijkheid om 's avonds via het internet geldzaken te regelen in één van de zogenoemde bankcafé's, waar schermen klaar staan, en gratis koffie wordt geschonken door een Starbucks-achtig bedrijf.

Officieus is India de nieuwe beloofde thuismarkt van Nederlands grootste bank. Een markt met een snel groeiende middenklasse van – volgens optimistische schattingen – tegenwoordig zo'n 250 miljoen mensen. Goldman Sachs voorspelde vorig jaar nog dat India in minder dan dertig jaar wel eens een van de drie grootste economieën ter wereld kan worden als het verder gaat met zijn economische hervormingen. Ook bestuursvoorzitter Rijkman Groenink van ABN Amro heeft hoge verwachtingen van deze nieuwe groeiregio, zo liet hij bij de presentatie van de jaarcijfers nog weten. Het was voor het eerst dat hij zich zo publiekelijk uitliet over het land waar ABN Amro en zijn voorgangers al sinds 1921 aanwezig zijn.

In Bombay is ABN Amro's lokale hoofdkantoor gevestigd in hetzelfde pand waar ook de klanten worden bediend. De locatie is Nariman Point, een betere wijk die grenst aan het water, waar ook het peperdure Hilton Towers Hotel zijn diensten aanbiedt. Het is er druk, en koel vergeleken met de temperatuur buiten van 35 graden.

Romesh Sobti (54) is landenmanager van de bank. In zijn kantoor op de derde verdieping van het filiaal in Bombay vertelt hij ontspannen over de ambities van de Nederlandse bank in India. Dit jaar zal de economie van de grootste democratie ter wereld opnieuw groeien met grote cijfers, zo'n 6 tot 8 procent. ,,Het vertrouwen van de Indiase consument is toegenomen de afgelopen jaren. Tot voor kort lag de spaarquote rond de 30 procent, maar tegenwoordig durven mensen weer geld te lenen. Ze kopen huizen, auto's of scooters. De vraag naar creditcards blijft stijgen. Consumentenbankieren is hier weer lucratief'', zegt Sobti.

Bombay was de eerste Indiase vestigingsplaats van de bank. Dat was vooral wegens de diamanthandel – ABN Amro is een van de grootste financiers van deze branche ter wereld. Een jaar later ging de bank ook naar Calcutta. En daarna? Daarna gebeurde er 68 jaar niets. Pas in 1991 kreeg de bank er een filiaal bij, in de hoofdstad New Delhi. Met Sobti als manager.

Aanvankelijk had ABN Amro voornamelijk het kleinbedrijf en de diamanthandel als klanten. Sinds 1997 staat het consumentenbankieren voorop. ,,Wij zijn een relatieve laatkomer in de retail in India. Nu is 60 procent van de inkomsten van de particuliere cliënt afkomstig, de rest van zakelijke klanten.'' De middenklassers op wie ABN Amro mikt zijn mensen met een jaarinkomen tussen de 12.000 en 13.000 euro.

In India zijn het de staatsbanken die domineren. Hun marktaandeel ligt op ongeveer 70 procent. Maar ABN Amro concurreert naar eigen zeggen vooral met buitenlandse branchegenoten als Citibank en HSBC en met moderne lokale – particuliere – banken als ICICI en HDFC. De laatste twee hebben respectievelijk 350 en 300 filialen. ABN Amro heeft daar vooralsnog zestien kantoren (2.700 werknemers), in tien steden, tegenover staan. Sobti: ,,Het land heeft eigenlijk honderd steden die interessant zijn voor de bank.''

Dat is meteen de crux voor de bank. ABN Amro wil wel harder groeien, maar mag niet. ,,Elk jaar vraag je de overheid om toestemming voor de opening van tien nieuwe vestigingen, maar krijg ik er vier'', zegt Sobti. ,,Dat is omdat wij worden gezien als een buitenlands bedrijf. We hebben nu een aanvraag ingediend om de rechtsvorm te krijgen van een lokaal bedrijf, een private limited. Dan kan je sneller groeien.''

Volgens Goldman Sachs heeft India een hoop te winnen op bureaucratisch gebied. Als het voor ondernemers eenvoudiger wordt gemaakt om een bedrijf te beginnen, zou de economie nog harder kunnen groeien. Het duurt volgens een rapport van de Wereldbank gemiddeld zo'n 88 dagen – twee keer zo lang in vergelijking met het gemiddelde van de landen in de regio – om een eigen zaak te openen.

Sobti kan dat alleen maar beamen. ,,Eind dit jaar zullen we een miljoen klanten hebben. Het is niet moeilijk om te groeien qua klanten en verkoop van producten. De echte uitdaging is de regelgeving van de overheid.''