Tsjechië komt met schrik vrij tegen stugge debutant Letland

Tsjechië is gisteren met de schrik vrijgekomen tegen EK-debutant Letland. Met twee treffers in de slotfase voorkwam de finalist van het EK in 1996 een afgang en een meteen uitzichtloze positie in groep D, met Duitsland en Nederland als concurrenten. De Letten moesten het na de 2-1 nederlaag slechts doen met de complimenten voor hun dappere optreden.

Met het startgeld van 4,9 miljoen euro zal de Letse voetbalbond een lening aflossen waarvan de EK-voorbereiding is betaald. Op prijzengeld rekent verder niemand in Letland. Toch was het voormalige sovjetstaatje (2,4 miljoen inwoners, onder wie amper 12.000 geregistreerde voetballers) dicht bij een stunt.

Het stugge Letland hield voortdurend veel mensen achter de bal. De debutanten streden voor elke meter in het Estadio Municipal van Aveiro. Vlak voor de rust liet de Tsjechische verdediging zich verrassen door knullig balverlies voorin van Baros. Via een snelle counter over de flank van Ajacied Grygera belandde de bal voor de voeten van Verpakovskis, die met dank aan doelman Cech simpel intikte, 1-0.

Daarmee bevestigde de 24-jarige aanvaller zijn reputatie als doelpuntenmaker. In de EK-kwalificatiereeks van Letland scoorde hij zes keer, met daarna nog twee belangrijke treffers in de succesvolle playoff tegen Turkije, de nummer drie van het laatste wereldkampioenschap.

Na de rust speelde Tsjechië lange tijd tegen zichzelf en tegen de klok. Het wanhopige aanvalsspel leidde tot de nodige kansen, maar de sterke en zware doelman Kolinko en zijn verdedigers hielden lang stand. Een kwartier voor tijd maakte Baros alsnog de 1-1, na goed voorbereidend werk van uitblinker Poborsky en een foutje van Kolinko. De doelman van Letland ging bij de winnende treffer van de Tsjechische invaller Heinz, vijf minuten voor tijd, evenmin vrijuit: 2-1.

De Tsjechen waren na afloop vol lof over de EK-debutant. ,,Ze hebben zonder meer sterk gespeeld, vooral verdedigend. Gelukkig zijn we geen moment in paniek geraakt. We hebben nooit het gevoel gehad dat we deze wedstrijd zouden verliezen'', zei de Tsjechische bondscoach Brückner.

Uitblinker Poborsky noemde de gelijkmaker van Baros het breekpunt in de wedstrijd. ,,Die treffer hadden we hard nodig, want de tijd begon aardig te dringen. Achteraf kun je zeggen dat we toch goed aan het EK zijn begonnen. Maar het heeft wel de nodige zweetdruppels gekost.''

De Letse bondscoach Starkovs treurde om het scoreverloop. ,,Ik ben zeer tevreden over ons spel, maar uiterst ongelukkig met het eindresultaat. Tsjechië was zeer sterk in de slotfase. Toch kunnen we de volgende wedstrijd tegen Duitsland met vertrouwen tegemoet zien.''