Op Zaventem is ruimte voor verdere groei

Het gaat de Belgische staatsluchthaven weer beter. Het dieptepunt van 2002 is gepasseerd. De privatisering zal eind dit jaar worden afgerond.

De Brusselse luchthaven Zaventem zou enkele jaren geleden al zijn geprivatiseerd. Maar de ondergang van nationale luchtvaartmaatschappij Sabena en de malaise in de luchtvaart na `9/11' gooiden roet in het eten. Het gaat Brussels International Airport Company (BIAC), die Zaventem sinds 1997 als autonoom overheidsbedrijf uitbaat, weer beter. ,,BIAC gaat er vanuit dat het hele proces tegen eind dit jaar zal zijn afgerond'', zegt woordvoerder Jan van der Cruysse. De Nederlandse bank ING en de Belgische zakenbank Degroof zijn belast met de voorbereiding. Het overheidsaandeel wordt gereduceerd van ruim 63 tot 30 procent. Het is nog onduidelijk of de andere aandeelhouders uit vooral de Belgische bankwereld (onder andere KBC en Dexia) hun bezit van de hand doen.

In 2000 had Zaventem een recordjaar met 21,6 miljoen passagier, waarna in 2002 met 14,4 miljoen passagiers het dieptepunt werd bereikt. Vorig jaar volgde licht herstel met 15,2 miljoen aankomende en vertrekkende passagiers. Volgens de BIAC-woordvoerder wordt dit jaar weer het recordpeil van 2000 gehaald. En dat ondanks concurrentie vanuit Charleroi (`Brussels South'), waar prijsbreker Ryanair actief is. De luchtvracht trekt ook weer aan. BIAC boekte in 2003 een winst van 42 miljoen euro bij een omzet van 271 miljoen euro. Op Zaventem is ruimte voor verdere groei, want de capaciteit van de luchthaven ligt met drie start- en landingsbanen op zo'n 30 miljoen passagiers.

De Brusselse luchthaven heeft met een nieuwe pier, winkels en restaurants aan aantrekkelijkheid gewonnen. De treinverbinding met Zaventem, dat een ondergronds station heeft, wordt verbeterd. Zo komt er een aftakking naar Antwerpen, wat ook Nederlandse passagiers tijd bespaart. De bereikbaarheid over de weg is door files soms problematisch.

De belangrijkste `spelers' op Zaventem zijn SN Brussels Airlines (opvolger van Sabena) en Virgin Express, die elk 2,5 miljoen passagiers vervoeren. Sinds het failliet van Sabena zijn er weinig transferpassagiers. Vanuit Zaventem kunnen volgens de woordvoerder ruim 130 Europese bestemmingen worden bereikt. Ook naar de VS is er een redelijk aantal vluchten. Bovendien zijn er goede verbindingen naar Afrika, een erfenis van het Belgische koloniale verleden.

Op Zaventem werken zo'n 20.000 mensen. Hiervan zijn er 3.000 in dienst van pakjesbedrijf DHL, dat zijn Europese distributiecentrum op de luchthaven heeft. DHL heeft om meer nachtvluchten gevraagd om te kunnen uitbreiden, maar daarover moeten autoriteiten nog beslissen. Geluidsoverlast is een politiek gevoelig probleem rondom Zaventem, ook al omdat regionale overheden een belangrijke stem hebben. De Belgische premier, Guy Verhofstadt, opperde al eens het idee van een nieuwe luchthaven, maar van die proefballon werd vervolgens niets meer vernomen.