Kerkorian gokt op congressen

Investeerder Kirk Kerkorian heeft via MGM Mirage een miljardenbod uitgebracht op concurrent Mandalay Bay Group, hotels-annex-casino's in Las Vegas. Vrees voor een monopolie is er niet.

Met de overname van concurrent Mandalay Bay, die naar verwachting vandaag zal worden bezegeld, wil Kirk Kerkorian, de 87-jarige miljardair achter MGM Mirage, het grootste casino-imperium van Las Vegas creëren. Dit heeft niet zozeer te maken met een stijging van de goklust onder Amerikanen. Een toenemend deel van de omzet uit dit imperium zal namelijk voortkomen uit activiteiten die weinig tot niets met gokken te maken hebben, zoals theatervoorstellingen, nachtclubs en het organiseren van congressen.

,,Kerkorian wil Mandalay hebben om zijn congrescentrum'', zegt Rod Smith, een onafhankelijke casino-analist in Las Vegas. Mandalay bouwde vorig jaar een congrescentrum dat de strijd aanbindt met het gevestigde Las Vegas Convention Center. De stad in Nevada trekt de meeste conferentie-bezoekers van de Verenigde Staten, en hun aantal steeg vorig jaar met 11 procent.

De markt die wel op gokken is gericht wordt zwaarder bevochten. Niet alleen bouwt Steve Wynn, de bekende casino-ondernemer en kunstverzamelaar, aan een nieuw complex in Las Vegas, ook krijgt de stad steeds meer concurrentie van casino's in indianenreservaten in Californië.

Mandalay Bay is zelf vooral bekend om zijn gelijknamige, trendy tropisch-Aziatische hotel-casino aan het zuidelijkste eind van de Strip, de centrale boulevard van Las Vegas, compleet met nachtclubs en diverse restaurants. Maar het bezit ook Circus Circus, het traditionele casino voor de gewone man, het Excalibur en het Luxor, alsmede enkele casino's bij Chicago en Detroit. MGM Mirage heeft de Mirage, de MGM Grand, het luxueuze Bellagio, Treasure Island en diverse belangen in binnen- en buitenland. Kerkorian bezit op zijn beurt 53 procent van MGM Mirage door zijn investeringsmaatschappij Tracinda. Daarnaast bezit hij nog 74 procent van MGM, de filmmaatschappij, die de rechten bezit op de James Bond-films.

Vorige week leek het nog alsof Mandalay niet gediend was van MGM Mirages overnamepogingen. Maar gisteren maakte MGM Mirage bekend zijn eerdere bod op Mandalay met driehonderd miljoen dollar (250 miljoen euro) te hebben verhoogd tot in totaal 7,9 miljard dollar in contanten en over te nemen schuldenlasten. Bovendien zou het afzien van de ontsnappingsclausule. Daarin staat dat MGM Mirage het recht heeft om binnen een termijn van vijftien maanden de deal te annuleren tegen betaling van honderd miljoen dollar.

Het is niet zeker dat de raad van commissarissen van Mandalay, die vandaag vergadert, het laatste bod accepteert. Afgelopen zondagmiddag leek de zaak beklonken toen Mandalay-topman Michael Ensign rechtstreeks telefoneerde met Kerkorian. Maar daarna maakten Mandalays advocaten opeens bezwaar tegen een voorgenomen gemeenschappelijke verklaring aan de pers, omdat daaruit een dwingende werking zou uitgaan. Later die avond vond MGM Mirage weer een ander struikelblok: een gunstige afvloeiingsregeling voor managers bij Mandalay die een exodus van personeel zou kunnen veroorzaken. Er werken 34.500 mensen bij het bedrijf.

Kenners van de casino-industrie kijken niet op van de deal, die elf hotel-casino's op de centrale Las Vegas Strip samenvoegt en met zo'n 36.000 hotelkamers ongeveer de helft van de markt beheerst. ,,Dit soort consolidatie past in een trend die al langer gaande is'', zegt Dave Schwartz, verbonden aan het Gaming Research Center van de Universiteit van Nevada. ,,Beursgenoteerde ondernemingen krijgen langzaam maar zeker een steeds grotere greep op de Strip.''

Bij de laatste grote deal in Las Vegas speelde Kerkorian – de van oorsprong Armeense oud-bokser en nummer 33 op de lijst van rijkste Amerikanen – eveneens een grote rol. In 2000 nam MGM Grand de Mirage en het Bellagio over van Wynn.

De combinatie MGM-Mandalay zal met een omzet van in totaal bijna 6,5 miljard dollar andere beursgenoteerde groepen, zoals Harrah's en Ceasar's, ver achter zich laten. De sector kijkt halsreikend uit naar landen als Groot-Brittannië en Australië, waar de bestaande gokverboden langzaam worden opgeheven en de vrije markt een kans krijgt.

De meeste analisten verwachten dat de deal met Mandalay zonder veel problemen door de lokale en nationale mededingingsautoriteiten zal worden goedgekeurd, al was het alleen maar omdat bijvoorbeeld International Game Technology, een gokautomatenfabrikant, ook tweederde van de Amerikaanse markt heeft. Mogelijk zal MGM-Mandalay in Detroit een belang moeten verkopen, om daar geen monopoliepositie te verkrijgen.

,,In Las Vegas heerst nog genoeg concurrentie, zelfs met een partij die 50 procent van de casino's heeft'', meent onderzoeker Schwartz. ,,Het is relatief eenvoudig een nieuw casino te beginnen. Kijk maar naar Little Nugget, een traditioneel casino dat onlangs werd heropend door nieuwe eigenaren.''