Pistons doen sterren uit LA verbleken: titel nabij

Ze gingen de finale van de play-offs in de Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA) in als de underdog, maar de ploeg van coach Larry Brown stevent tegen de LA Lakers af op een afgetekende overwinning. De Detroit Pistons wonnen vannacht met 88-80 voor eigen publiek de vierde wedstrijd van het sterrenensemble van succescoach Phil Jackson en brachten de stand in de best-of-seven-reeks op 3-1. Morgenavond, opnieuw in The Palace in Detroit, kunnen de Pistons voor het eerst in veertien jaar de titel in de NBA winnen.

Vorige week waren de Pistons in Los Angeles met een verrassende overwinning begonnen aan de finale van de play-offs. De Lakers kwamen in de tweede wedstrijd, eveneens in het Staples Center, op gelijke hoogte. Dat was vooral te danken aan een driepunter van Kobe Bryant in de slotseconde van de reguliere speeltijd, waarmee de thuisploeg een verlenging afdwong, en de wedstrijd uiteindelijk won. In de derde partij, voor het eerst in Detroit, waren de Pistons oppermachtig; 88-68. Nooit eerder hadden de Lakers in de play-offs zo weinig punten gemaakt; een bewijs van de defensieve kracht van de Pistons, volgens een verslaggever van persbureau AP ,,een superieur team, zonder ego's en supersterren''.

Grote inspirator bij de thuisploeg was Rasheed Wallace met 26 punten en dertien rebounds. Het was te veel voor de Lakers, die met sterren als Bryant en Shaquille O'Neal algemeen werden beschouwd als de aanstaande kampioen. In de afgelopen vijf jaar wonnen de Lakers de titel driemaal. De ploeg is nog niet uitgeschakeld, maar begint morgen in Detroit aan het vijfde duel in de wetenschap dat in de historie van de NBA-finales nog nooit een team terugkwam van een 3-1 achterstand. Pistons-coach Brown vond het echter nog te vroeg om te juichen: ,,Zij hebben een coach die negen keer de titel heeft gewonnen'', zei hij niet zonder cynisme over collega Phil Jackson. ,,En ze hebben twee van de beste spelers'', voegde hij er met een verwijzing naar Bryant en O'Neal aan toe. ,,Dus we zullen het niet cadeau krijgen.''

De nakende nederlaag voor de Lakers is vooral een tegenvaller voor Karl Malone: de bijna 41-jarige reus speelde achttien jaar bij de Utah Jazz, verloor met die ploeg twee finales (van de Chicago Bulls met Michael Jordan) en probeert dit seizoen in Los Angeles tegen een sterk gereduceerd salaris zijn droom – de kampioenschapsring – werkelijkheid te laten worden.

Tussen de vaste krachten bij de Pistons, zoals Rasheed Wallace, Richard Hamilton en Chauncey Billups, stond vannacht Darko Milicic. Deze Serviër werd met achttien jaar en elf maanden de jongste speler in de geschiedenis van de play-offs.

Als de Pistons de titel winnen – dat zou na een zege morgen van de Lakers ook donderdag of uiterlijk zondag in Los Angeles kunnen gebeuren – dan is het voor het eerst sinds 1998 (Bulls) dat een ploeg uit het oosten van de VS (Eastern Conference) kampioen wordt.