Armstrong kort voor Tour weer in kwaad daglicht

De wielerwedstrijden in de aanloop naar de Ronde van Frankrijk worden overschaduwd door de beschuldiging dat vijfvoudig Tourwinnaar Lance Armstrong dope heeft gebruikt. De Britse journalist David Walsh en zijn Franse collega Pierre Ballester schrijven dat in hun boek L.A. Confidential – De geheimen van Lance Armstrong, waarvan het Franse weekblad L'Express gisteren een voorpublicatie heeft. Harde bewijzen ontbreken evenwel.

In het boek is een belangrijke rol weggelegd voor masseuse Emma O'Reilly, die in het verleden ruim drie jaar met Armstrong werkte bij de US Postal-ploeg. Zij verklaart dat de Amerikaan haar in 1998 aan het einde van de Ronde van Nederland de opdracht zou hebben gegeven een zak met lege injectiespuiten weg te gooien. De spuiten zouden in de koers zijn gebruikt. Volgens O'Reilly zou ze vervolgens in mei 1999 verboden middelen hebben overhandigd aan Armstrong in een parkeergarage in Nice. De spullen zou ze in Spanje hebben gehaald.

Armstrong probeert volgende maand in Frankrijk zijn zesde (achtereenvolgende) Tour te winnen. Dat zou een record zijn. Uit Franse hoek werd hij eerder beschuldigd van dopinggebruik, maar tot nu toe ontbraken daarvoor de bewijzen.

Armstrong ontkende steeds de dopingreglementen te hebben ontdoken. In 2001 was Walsh ook al degene die de 33-jarige renner in verband bracht met de discutabele Italiaanse arts Michele Ferrari. Die verdween uit de wielerwereld nadat hij had verklaard dat EPO, mits goed gebruikt, niet schadelijker zou zijn dan jus d'orange.

De beschuldigingen van O'Reilly worden gesteund door de Nieuw-Zeelander Stephen Swart, die in 1994 en 1995 met de Amerikaan voor Motorola reed. Hij zegt in het boek dat hij negen jaar geleden stopte met omdat er vanuit het team druk op hem werd uitgeoefend om doping te gebruiken.

Armstrong is voor velen een voorbeeld geworden, nadat hij herstelde van zijn teelbalkanker. Zijn boek over zijn strijd tegen kanker, It's not about the bike, werd een bestseller, ook in de Verenigde Staten. Eén keer is de Amerikaan betrapt op gebruik van een middel dat niet is toegestaan. In de Tour van 1999 nam hij corticosteroïden. Daarvoor werd hij niet bestraft omdat hij een medisch attest kon overhandigen. De Amerikaan heeft Walsh, chef sport van The Sunday Times, per brief laten weten juridische stappen te nemen als het boek verschijnt.

Armstrong eindigde gisteren in de Dauphiné Libéré, zijn laatste wedstrijd voor de Tour, als vierde. De Bask Iban Mayo maakte in de Franse rittenkoers indruk met zijn eindzege, waarvan de basis vorige week werd gelegd tijdens de klimtijdrit op de Mont-Ventoux. Mayo geldt als een concurrent voor Armstrong in de Tour. Ook de Amerikaan Tyler Hamilton, tweede in de Dauphiné, gaat dit jaar het gevecht met zijn landgenoot aan. In de Ronde van Zwitserland maakte de Duitser Jan Ullrich met zijn ritzege, zaterdag in de openingsetappe, en leiderstrui duidelijk dat zijn vorm groeiende is. Een belangrijke tegenvaller voor Ullrich was de val gisteren van zijn ploeggenoot Aleksandr Vinokoerov, eveneens in de Ronde van Zwitserland. De Kazach is straks in de Tour mede-kopman bij T-Mobile. Met z'n tweeën willen ze de Amerikaan breken. Mogelijk mist Vinokoerov, die onder meer een hersenschudding opliep, de Tour.