Mister Niceguy mist hem liever zelf

Op het EK 2000 was Ruud van Nistelrooy geblesseerd. Twee jaar later kwalificeerde Oranje zich niet voor het WK. Euro 2004 is dus het eerste eindtoernooi van de 27-jarige Brabander die bij Manchester United een wereldster werd.

Een vroege, warme voorjaarsdag op een pleintje ergens in het Amsterdamse havengebied. Ruud van Nistelrooy arriveert rechtstreeks uit Manchester voor een reclamecampagne van een frisdrankfabrikant. Hij moet een straatvoetbalspelletje promoten en doet dat met verve. Een paar aardige woordjes voor de panna-voetballers (zo vaak mogelijk door de benen van de tegenstander spelen. red.), handtekeningen voor de jeugd en dan is er ook nog de media. Vijf, zes cameraploegen en radioverslaggevers staan te dringen achter een koord. De schrijvende pers is massaal uitgerukt. Van een opgewonden verslaggeefster van een nieuw damesblad tot een medewerker van een financieel magazine. Hoewel er eigenlijk geen enkele aanleiding is, willen ze hem allemaal wat vragen.

Nu ja, geen enkele. Zijn zaakwaarnemer Rodger Linse is gesignaleerd met voorzitter Laporta van FC Barcelona en dat zorgde voor een lawine van speculaties die niet meer was te stoppen. Gewoon een onderhoud met gezamenlijke vrienden, beweert Linse. Enkele uren later verschijnt Van Nistelrooy in Rotterdam voor een promotie van een sportkledingfabrikant. Daar ontmoet hij een van zijn voorgangers in Oranje, Marco van Basten. Als ze samen door de stad lopen merkt hij dat roem ook vergankelijk is: Van Basten kan zich tamelijk anoniem over straat bewegen.

In de eerste plaats dankt Van Nistelrooy zijn populariteit aan zijn niet aflatende scoringsdrift. Bij Manchester United brak hij verschillende records, maakte hij vorig jaar 44 doelpunten en het afgelopen seizoen dertig. In de tweede plaats staat `Van the Man' bekend als mr. Niceguy. De ideale schoonzoon met charisma die de weelde aankan en zichzelf is gebleven. Op de nieuwjaarsreceptie van zijn vorige werkgever PSV, stapte Van Nistelrooy als eerste speler met uitgestoken hand af op de bezoekers om de beste wensen over te brengen. Zo is hij nog steeds.

Heel soms verliest hij even zijn zelfbeheersing. Zoals in Praag tijdens de verloren interland Tsjechië-Nederland toen hij na te zijn gewisseld van kwaadheid een drinkfles omschopte. En in Lausanne kreeg hij het vorige week aan de stok met een tv-verslaggever van de NOS. Die wil hij op het EK niet meer te woord staan. ,,Met hem voer ik altijd nare gesprekken. Zijn vraagstelling en het gezuig ben ik zat. Voor mij voortaan een ander'', briest Van Nistelrooy.

De tol van de roem zal hij ook ervaren op 10 juli. Dan treedt de topvoetballer in het huwelijk met Leontien Slaats. In Geffen en Heesch, waar de plechtigheid plaats heeft, wordt een media-invasie verwacht. De Engelse tabloids hebben in de wijde omtrek al hotelkamers gereserveerd. Journalisten zijn niet welkom bij de huwelijksvoltrekking, maar slimme internetondernemers willen met webcams proberen de wereld via internet toch te laten meegenieten. Zoals tegenwoordig ook mobiele telefoons met ingebouwde camera's sterren parten kunnen spelen. Van Nistelrooy zucht. ,,Wij wilden graag een gewone Nederlandse bruiloft. Je kunt natuurlijk wel op de Bahama's trouwen, maar dan zal tante Bets van 75 niet komen. En ik wil ook mijn opa uitnodigen. In Engeland is mijn huwelijk door de pers aangekondigd als een royal wedding. Het komt allemaal door de hype rondom mijn persoon. Een beveiligingsbedrijf zal iedereen nu op afstand proberen te houden.''

Hij zegt zijn populariteit desondanks niet te dragen als een loden last. ,,Ik ben er geleidelijk naar toe gegroeid. Van Heerenveen naar PSV. Toen de overstap naar Manchester United waar het vanaf de eerste dag op rolletjes liep. Ik woon met mijn vriendin aan de rand van de stad in een appartement. Daar vind ik mijn rust.''

Regelmatig steken geruchten de kop op dat Van Nistelrooy de overstap zal maken naar een andere Europese topclub. De namen van Real Madrid en FC Barcelona worden genoemd. Als dat ooit gebeurt zal dat min of meer gedwongen zijn, zo valt uit zijn woorden op te maken. ,,Als clubs zeggen dat ze mij aantrekken zijn ze misschien uit op een reclamestunt. Man United is voor mij one of a million. Hier kan ik mezelf zijn waardoor ik de juiste prestaties lever. Mijn contract loopt nog vier jaar door, ik wil niet weg. En ik ben ervan overtuigd dat United ook niet wil dat ik vertrek.''

Een terugkeer naar Nederland sluit Van Nistelrooy uit. De bejegening van het publiek die voetballers zich moeten laten welgevallen, vindt hij verschrikkelijk. Opmerkingen uit zijn mond hierover in een voetbalmagazine waren voor Heerenveen-voorzitter Riemer van der Velde en ex-Zwolle-preses Gaston Sporre aanleiding een stappenplan voor de bestrijding van het (verbale) voetbalvandalisme op te stellen. ,,Ik ben blij met zo'n reactie. Ik zou mijn neefje in Nederland nooit meenemen naar het stadion, waar mafkezen je alle ziektes van de wereld toewensen. Racistische spreekkoren zijn voor mij helemaal uit den boze. Ondenkbaar in Engeland. Bij ons werd in de media ook aandacht gegeven aan de rellen bij Jong Ajax-Jong Feyenoord. Ridicuul wat daar is gebeurd.''

Fluitconcerten bij wedstrijden van het Nederlands elftal gaan Van Nistelrooy eveneens door merg en been. Maar hij kan er enigszins begrip voor opbrengen omdat Oranje niet altijd aan de hooggespannen verwachtingen voldoet. Hij kijkt uit naar het EK waar veel goodwill kan worden gekweekt met goede prestaties en voelt geen druk. ,,Daarvoor heb ik te veel plezier in het voetbal. Ik ben van ver gekomen. Ik heb ook in de eerste divisie gevoetbald bij FC Den Bosch. Nu ik na hard werken eenmaal op dit niveau zit geniet ik elke dag.''

Het is hem om het even hoe het Nederlands elftal speelt. Met drie of twee spitsen, zonder of met vleugelbezetting. ,,Ik heb in de jeugdopleiding laatste man, rechtshalf, linksbuiten en spits gespeeld. Ik ben wel wat gewend. Bij United moet ik soms met Ronaldo op rechts en Giggs op links in een driespitsensysteem functioneren. Maar ook met Saha in een 4-4-2-concept.''

De discussie over wie de tweede spits van Oranje moet zijn, gaat hij liever niet aan. Daarover is al genoeg gezegd en geschreven. Hij laat Patrick Kluivert dan ook onbesproken, maar heeft wel veel bewonderende woorden over voor Makaay. ,,Bij zijn nieuwe club Bayern München maakte Roy het meteen in het eerste seizoen al weer waar. Dat had ik niet verwacht. Hij scoort echt overal.''

In Rafael van der Vaart ziet Van Nistelrooy een goede aangever. ,,Maar je merkt dat hij en Wesley Sneijder gewend zijn bij Ajax hun spits in de voeten aan te spelen. Ik stel me meestal tussen twee verdedigers op, met mijn lichaam alvast voor de helft naar het doel gedraaid.''

Oranje heeft er met Van Nistelrooy ook een goede strafschoppennemer bij. Een welkome aanwinst gezien de historie. Hij zal zijn verantwoordelijkheid niet uit de weg gaan. ,,Ik mis 'm liever zelf dan dat ik een ander een penalty laat missen. Dat zou ik ontzettend laf van mezelf vinden. Ik heb er dit seizoen een paar gemist, zoals tegen Chelsea, maar de benutte strafschop tegen Millwall in de Cupfinal gaf me veel voldoening.''

De missie van Van Nistelrooy in Portugal is glashelder. ,,Slechts één keer heeft het Nederlands elftal een prijs gewonnen (in 1988 ook op het EK, red.). Ik was toen twaalf en kan dat hele toernooi nog reproduceren. Die prestatie wil ik evenaren. Het is een voordeel dat we nu eens geen favoriet zijn.''