IJshockeyers Tampa winnen verrassend Stanley Cup

De Tampa Bay Lightning zijn gisteravond de onwaarschijnlijke winnaars geworden van de Stanley Cup, het felbegeerde kampioenschap van de Noord-Amerikaanse ijshockey- competitie.

Het jonge, onervaren team uit de zonnige staat Florida – waar ijs vaker voorkomt in verkoelende dranken dan op schaatsbanen – versloeg in zijn thuisarena verrassend de Calgary Flames, een Canadees team dat eveneens als een underdog was doorgedrongen tot de best-of-seven finaleserie.

Tampa Bay won het zevende duel van de serie met 2-1, en bemachtigde daarmee voor het eerst de Stanley Cup, een van de meest legendarische bekers in de sportwereld.

De dynamische Lightning, die pas twaalf jaar meespelen in de National Hockey League, maakten een resoluut einde aan de droom van de hardwerkende Flames, het eerste Canadese team in de finale van de Stanley Cup sinds 1994. Meer dan Tampa, een stad zonder ijshockeytraditie, stond de west-Canadese prairiestad Calgary de afgelopen twee weken volkomen in het teken van de Stanley Cup-finale.

,,Ik heb nooit zoiets meegemaakt, het is een geweldig gevoel,'' zei John Tortorella, de coach van de Lightning, terwijl zijn team feestvierde op het ijs en de enorme zilveren beker omhoog hield. ,,Wat deze atleten voor elkaar hebben gekregen, het is ongelooflijk.'' Dave Andreychuk, de Canadese aanvoerder van de Lightning, was overweldigd, zei hij. ,,Ik ben trots op onze jongens, we hebben het hele jaar hard gewerkt. Calgary heeft een hoop doorzettingsvermogen en heeft zijn best gedaan om hier te komen. Ik vind het jammer voor hun, want het was een krappe serie.''

Tampa nam de overhand al snel in de eerste periode van twintig minuten. De Lightning ontkwamen aan de ruwe bodychecks van de Calgary Flames door de puck razendsnel over te spelen. De Flames waren aangewezen op andere middelen om de Lightning in bedwang te houden, en liepen twee strafperioden op (twee minuten met vier man in plaats van vijf) - gevaarlijk, omdat het energieke Tampa meestal munt weet te slaan uit de power play. In de tweede strafperiode scoorde Ruslan Fedotenko namens de Lightning.

Het doelpunt was een psychologische klap voor Calgary, want alle voorgaande duels in de serie waren gewonnen door het team dat de eerste goal scoorde. De Flames moesten hoop putten uit het feit dat ze gedurende het gehele playoff seizoen uitstekend hebben gepresteerd op het ijs van de tegenstander. Maar ondanks hard werk in de tweede periode kon de verdediging van de Flames het snelle schaats- en puckwerk van de Lightning met moeite aan. Opnieuw was het Fedotenko die scoorde.

Pas in de derde periode slaagde Calgary erin het initiatief in handen te nemen. Na een doelpunt van Flames middenvelder Craig Conroy tijdens een strafperiode voor Tampa kreeg Calgary de overhand in de laatste fase van de wedstrijd, maar diverse schoten op het doel kwamen niet voorbij de doelman van de Lightning, Nikolai Khabibulin.

Ondanks strafperioden aan beide zijden in de laatste minuten van de wedstrijd slaagde Calgary er niet in de score gelijk te trekken.

Calgary, dat in 1989 de Stanley Cup won maar het in de voorgaande acht seizoenen nooit verder schopte dan de voorronden, liet zich een zeldzame kans ontglippen om de Stanley Cup op te eisen voor Canada, dat ijshockey als zijn nationale sport beschouwt.

De Flames liepen zaterdagavond thuis al ternauwernood een kans mis om de serie in de zesde wedstrijd op hun naam te schrijven. De Lightning zijn het vijfde team in de geschiedenis van de National Hockey League dat de Stanley Cup heeft opgeëist na een achterstand van 3-2 in de finaleserie.

Toch stonden Canadese hockeyfans niet helemaal met lege handen. Een groot aantal spelers van de Lightning zijn Canadezen, onder wie sterspelers Vincent Lecavalier en Martin St. Louis uit Franstalig Québec en Brad Richards uit de Atlantische provincie Prince Edward Island. ,,We zijn een vastberaden team,'' zei Vincent Lecavalier over de Lightning, ,,en iedereen heeft het uiterste gedaan voor deze serie.''