Storing legt Britse luchthavens plat

Het Britse vliegverkeer heeft vanochtend zware vertraging opgelopen na het uitvallen van het landelijke luchtverkeersleidingscentrum door een computerstoring. Vluchten van alle Britse vliegvelden, inclusief Londen Heathrow en Gatwick, werden vanaf zes uur plaatselijke tijd, spitsuur, aan de grond gehouden zodat verkeersleiders de vliegtuigen in de lucht veilig aan de grond konden brengen.

Twee uur later was de storing verholpen, maar de meeste vluchten bleven aan de grond, afgezien van enkele regionale vliegvelden als Manchester en Bristol. Het wegwerken van de vertragingen zou vermoedelijk de hele dag duren.

Oorzaak van de storing was een computer in West Drayton, het oude verkeersleidingscentrum nabij Heathrow, die bepaalt in welke volgorde vluchten het luchtruim kunnen binnenkomen en verlaten. Volgens National Air Traffic Services (NATS), het semi-geprivatiseerde luchtverkeersleidingsbedrijf, had de storing geen effect op de systemen waarmee verkeersleiders de vliegtuigen in de lucht van elkaar gescheiden houden.

De Britse luchtverkeersleiding kreeg eerder een reeks storingen te verwerken in het nieuwe landelijke verkeersleidingscentrum in Swanwick, in Zuid-Engeland, door overbelasting en andere problemen. Daarbij strandden miljoenen passagiers op hoogtijdagen. Verkeersleiders in Swanwick hebben de afgelopen jaren ook zorgen geuit over een reeks bijna-botsingen in de lucht ten gevolge van het nieuwe systeem. Statistieken wijzen echter op een afname van het aantal van dergelijke incidenten.

Hoewel de storing van vanochtend zich niet voordeed in Swanwick, maar in een twee jaar oude computer in West Drayton, toont dit nieuwe incident aan dat het integrale Britse systeem zo sterk is als de zwakste schakel. 'Swanwick' werd in 2002 geopend met zes jaar vertraging en na een omstreden semi-privatisering, waarbij een consortium van luchtvaartmaatschappijen een belang van 46 procent ter waarde van een miljard euro in handen kreeg.

De bedrijfsvoering, gefinancierd uit landingsrechten, is niet solide; er wordt nog steeds gezocht naar een investeerder voor een structureel gat van 100 miljoen pond (140 miljoen euro).

Na '11 september' moest een noodlening van de overheid van 30 miljoen pond de tekorten door het ingezakte luchtverkeer overbruggen.