Neerslag voor Adecco zou giftig kunnen zijn

Adecco heeft eindelijk een verlaat `alles veilig' laten horen over zijn boekhouding. Beleggers vreesden dat het Zwitserse uitzendconcern zich zou scharen onder de zwarte schapen van het bedrijfsleven, nadat de accountants van het bedrijf de bekendmaking van de resultaten hadden opgeschort wegens onregelmatigheden bij de Amerikaanse divisie. De ontdekte problemen bleken van geringe omvang. Zij waren ontstaan door pogingen om te voldoen aan de eisen van de Sarbanes-Oxley Act, die voorschrijft hoe bedrijven hun boekhouding moeten voeren. Maar het schandaal kan zich nog wel ontpoppen als `vuile bom,' waarvan de opruimingskosten de schade van de aanvankelijke klap kunnen overtreffen. De neerslag van de schijnbaar kleine explosie zou wel eens giftig kunnen zijn.

De directe kosten van het napluizen van de boeken en de juridische kosten bedragen een verbijsterende 100 miljoen euro. Zo wordt een Amerikaanse beursnotering een kostbare aangelegenheid. Het is lastig het bewijs te leveren dat tegenvallers niet bestaan, maar de uitgaven lijken buitensporig op het niveau van bijna een kwart van het voor dit jaar verwachte netto-inkomen. Zij roepen ook vragen op. Als de uitgaven gerechtvaardigd zijn, heeft het management de Amerikaanse divisie incompetent geleid. Als ze niet gerechtvaardigd zijn, heeft de angst voor Sarbanes-Oxley advocaten en accountants een motief in handen gespeeld om de show te stelen op kosten van de aandeelhouders.

De indirecte kosten worden nog geteld. Het bedrijf zegt geen inzinking van de activiteiten te hebben waargenomen, nu de omzet in het eerste kwartaal is gestegen. Maar de marges zijn nog niet vrijgegeven, en het lijkt waarschijnlijk dat het concern kortingen heeft geboden om klanten te over de streep te trekken.

Mogelijk ernstiger is de verslechtering van de betrekkingen die de affaire heeft teweeggebracht tussen de oprichters van de bedrijven die zijn gefuseerd tot Adecco. Philippe Foriel-Destezet en Klaus Jacobs bezitten respectievelijk 18 en 16 procent van het concern. Terwijl Foriel-Destezet het management steunde, heeft Jacobs zijn ongenoegen publiekelijk kenbaar gemaakt. Dat kan Adecco stuurloos maken.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.