AzG-baas Linde ontkent belofte over losgeld Erkel

Thomas Linde, het hoofd van Artsen zonder Grenzen-Zwitserland, ontkent dat hij in april de Nederlandse regering heeft beloofd een miljoen euro losgeld voor Arjan Erkel terug te betalen. ,,Er bestaat noch een formele noch een informele afspraak.'' Ook zegt Linde dat hij niet is ontslagen.

Het ministerie van Buitenlandse Zaken verklaarde vrijdag dat op 8 april losgeld is `voorgeschoten' aan AzG. Thomas Linde en Steve Cornish van AzG zouden hebben beloofd dat bedrag terug te betalen. Het zou om 750.000 euro gaan, in december had AzG al 250.000 euro in de kluis van de Nederlandse ambassade in Moskou achtergelaten. Drie dagen later was Arjan Erkel vrij.

Jean-Hervé Bradol, het hoofd van AzG-Frankrijk, verwijt Linde dat hij nadien op eigen houtje de Nederlandse regering aanbood de helft van het losgeld terug te betalen. Bradol: ,,Dat was stupide en politiek naïef van hem. Je hebt iets toegezegd of niet, maar je betaalt niet de helft.''

Linde: ,,Geen commentaar, maar het zou stom zijn om te ontkennen dat er een conflict bestaat binnen AzG. Mij lijkt het van belang in dit soort delicate situaties professioneel te communiceren. Geen humanitaire organisatie moet willen dat dit soort zaken openbaar wordt. Als meneer Bradol nog eens iets zegt, laat mij dat dan weten, zodat ik mezelf kan amuseren.''

Linde van AzG-Zwitserland zegt voorts ,,ook zeer geamuseerd te zijn'' door de bewering van zijn Franse collega dat hij is ontslagen. Linde: ,,Bradol moet zijn eigen ondergeschikten maar ontslaan. Ik ben zijn ondergeschikte niet.'' Linde zegt conform zijn contract in juni gewoon zijn functie neer te leggen. Voor de opvolging zijn al in februari advertenties in Zwitserse kranten gezet. Hij zou op eigen verzoek zijn vrijgesteld van de zaak-Erkel. ,,Ik was echt aan vakantie toe.''

De Franse krant Le Monde maakte vrijdag de ruzie tussen AzG en de Nederlandse regering over het losgeld openbaar, Bradol van AzG-Frankrijk ging in diezelfde krant uitgebreid op de zaak in. In maart beweerde Bradol, ook in Le Monde, dat Arjan Erkel door zijn kidnappers met de dood werd bedreigd en leed aan een longaandoening. Die beweringen bleken later onjuist.

Woordvoerder Clerc van AzG-Zwitserland maakt zich zorgen over de gevolgen van de Franse openhartigheid. ,,Kan Artsen zonder Grenzen ooit nog op de Kaukasus functioneren nu wijd en zijd bekend is dat een miljoen losgeld is betaald? Dat lijkt mij nu de cruciale vraag.''

De tweede AzG-medewerker die in april zou hebben beloofd het losgeld terug te betalen, de Canadees Steve Cornish, is op huwelijksreis en onbereikbaar. AzG wil geen inbreuk maken op zijn prille geluk. AzG probeerde ook Linde van de pers af te schermen.

Arjan Erkel werd op 12 augustus 2002 ontvoerd. Hij was op dat moment coördinator van Artsen zonder Grenzen in de Russische deelrepubliek Dagestan. Op 11 april 2004 kwam hij onverwachts vrij. Er is nog steeds onduidelijkheid over zijn gijzelnemers.