Wielertalent Cunego (22) winnaar Giro

Damiano Cunego heeft zondag de Ronde van Italië gewonnen. Het 22-jarige wielertalent werd een van de jongste eindwinnaars ooit in de Giro. In Italië wordt hij al vergeleken met de overleden Marco Pantani.

De derdejaars beroepsrenner Cunego roept door zijn stijl en souplesse in het hooggebergte herinneringen op aan Elefantino, zoals de winnaar van de Giro in 1998 liefkozend werd genoemd. Cunego wordt in zijn vaderland ook al vergeleken met wielerlegendes als Alfredo Binda, Fausto Coppi, Gino Bartali, Eddy Merckx, Bernard Hinault en Miguel Indurain. Hij won vier etappes en had in het eindklassement ruim twee minuten voorsprong op de Oekraïner Sergei Gontsjar en zijn land- en ploeggenoot Gilberto Simoni.

De 20ste en laatste etappe werd zondag in Milaan gewonnen door Alessandro Petacchi. De 30-jarige sprinter van Fassa Bortolo schreef negen etappes in de Giro op zijn naam, een na-oorlogs record. Het was zijn 73ste overwinning als prof. ,,De ploeg was rond mij gebouwd'', verklaarde Petacchi bescheiden. ,,Ik was de afmaker, de anderen deden het zware werk.''

In tegenstelling tot Petacchi doet Cunego volgende maand niet mee aan de Tour de France. ,,Daar ben ik nog te jong voor. Ik denk dat ik pas in 2006 in de Tour aan de start zal staan.'' Cunego begon drie weken geleden als meesterknecht van Simoni die op jacht ging naar zijn derde eindzege in de Giro. De waterdrager ontpopte zich al snel tot kopman, ook omdat Simoni niet in grote vorm stak.

Simoni verloor de Giro naar zijn zeggen in de enige individuele tijdrit. ,,Daarin kwam ik ten val'', keek de onttroonde kampioen terug ,,en werd ik gedwongen het ploegenbelang voor te laten gaan.'' In de zestiende etappe, een zware bergrit, heroverde Cunego de roze leiderstrui en waren de rollen omgedraaid. Simoni werd meesterknecht, Cunego kopman. Na zijn overwinning in de koninginnerit over drie hoge cols wist de youngster zich in een favorietenrol geplaatst. Vrijdag en zaterdag verdedigde hij zijn koppositie met verve, ondanks aanvallen van Simoni die zich niet zonder slag of stoot neerlegde bij de nieuwe stalorders van Saeco. Oud-winnaar Stefano Gazelli won zaterdag de laatste bergetappe.

,,Deze overwinning had ik nooit verwacht'', stamelde Cunego zondag in Milaan. ,,Ik ben geroerd omdat mijn zege het werk van een sterk collectief is. Ik ben emotioneel omdat ik langs de weg door duizenden Italianen werd aangemoedigd'', sprak het nieuwe wieleridool van Italië waar dit najaar het wereldkampioenschap op de weg wordt verreden. Op het zware parcours in de buurt van zijn geboorteplaats Verona acht Cunego zich zeker niet kansloos. Hij heeft ook zijn zinnen gezet op de olympische wegwedstrijd in Athene, waar de wegen vlakker zijn en hij minder aanspraak maakt op een gouden medaille.