Microsoft moet gebaar maken naar beleggers

Of een rechtszaak nu groot of klein is, Microsoft probeert altijd een schikking te treffen, en terecht. De Amerikaanse softwaregigant is verwikkeld geraakt in allerlei juridische veldslagen, die de pogingen van het concern hebben belemmerd om nieuwe wegen te bewandelen buiten zijn bestaande monopolies (met de softwareprogramma's Windows en Office). Op de langere termijn is het goed voor het bedrijf als het zich op andere zaken kan concentreren dan rechtszaken. En de schikkingen komen op tijd om de weg vrij te maken voor de aankondiging van een hoger dividend op de aandeelhoudersvergadering in juli.

Het bedrijf heeft steevast zijn juridische problemen opgevoerd ter rechtvaardiging van het vasthouden aan een lage dividenduitkering. Die dreiging is nu grotendeels van tafel, omdat het bedrijf een hele reeks rechtszaken heeft geschikt. Betalingen van 2 miljard dollar aan de Amerikaanse concurrent Sun en van bijna 1,5 miljard dollar – aan waardebonnen – aan consumenten in negen Amerikaanse staten hebben de belangrijkste geschillen beslecht. En preventieve regelingen met Oracle en SAP kunnen toekomstige procedures voorkomen.

Daar staat tegenover dat de gevechten met de mededingingsautoriteit van de Europese Unie, Eolas Technologies en RealNetworks nog steeds gaande zijn, maar het is onwaarschijnlijk dat daar voor meer dan 2 miljard dollar aan claims uit voortvloeit. De berg kasgeld van 56 miljard dollar lijkt dan ook buitensporig groot.

Intussen schaadt het huidige dividend – dat beleggers bij de huidige beurskoers een rendement van slechts 0,6 procent oplevert – de balans van het bedrijf niet. Als het concern 3 procent rentewinst kan boeken op zijn banksaldo, is dat voldoende om de dividenduitkering van dit jaar te betalen.

Analisten verwachten in 2004 een kasstroom na kapitaaluitgaven van 10 miljard dollar. Als je daar het dit jaar betaalde bedrag van 4,1 miljard dollar aan aandelenterugkopen en dividenduitkeringen vanaf trekt, kan het concern volgend jaar waarschijnlijk nog eens 5,9 miljard dollar aan zijn kasgeld toevoegen. Zelfs als Microsoft zijn dividenduitkering verviervoudigd naar 64 dollarcent per aandeel, vloeit er jaarlijks nog 700 miljoen dollar naar zijn spaarpot, bij een stagnerende groei.

Nu hij de conflicten met zijn concurrenten heeft bijgelegd, is het tijd dat topman Bill Gates een gebaar maakt naar de beleggers.

    • Robert Cyran