NTT DoCoMo trekt zich terug uit Engeland

Het Japanse mobieletelefonieconcern NTT DoCoMo heeft besloten dat het niet groot genoeg is om de strijd vol te houden tot de Britse aanbieder van mobiele telefonie 3UK aanvaardbare resultaten boekt. Dat is de conclusie die moet worden getrokken uit de verkoop door DoCoMo van zijn belang van 20 procent in 3UK. Na ontvangst van een maximum van 120 miljoen pond, uitgesmeerd over drie betalingstermijnen tot eind 2006, zal het Japanse concern uiteindelijk zo'n 90 procent van zijn aanvankelijke investering van 1,2 miljard pond hebben afgeschreven.

Hutchison Whampoa, het door de Hongkongse miljardair Li Ka-shing gecontroleerde conglomeraat dat eigenaar is van 3UK, staat er nu verder alleen voor. Het ziet ernaar uit dat het een lange geschiedenis gaat worden.

Het siert 3UK dat het bedrijf de Britse markt heeft opengebroken met agressieve tarieven en een reeks hippe multimedia-producten. En moederbedrijf 3 Group, dat naast de Britse dochter een beginnende UMTS-aanbieder in Italië bezit, krijgt er iedere dag meer dan 15.000 abonnees bij. Maar hoe indrukwekkend dat ook klinkt, 3 Group heeft in de twee genoemde landen slechts 1,8 miljoen abonnees. Andere aanbieders kunnen bogen op tientallen miljoenen abonnees.

De aanwezigheid van DoCoMo in Engeland is altijd gericht geweest op het forceren van een opening voor zijn i-mode technologie voor mobiel dataverkeer. Het Japanse concern hoopte zijn eerdere binnenlandse successen op het gebied van de ontwikkeling van mobiele datadiensten in het buitenland te kunnen voortzetten. Maar dat is nooit goed gelukt, wellicht omdat het bedrijf zich beperkte tot het nemen van minderheidsbelangen, waardoor het niet veel in de melk te brokkelen kreeg.

De verkoop van het belang in 3UK hing in de lucht nadat het Britse bedrijf vorig jaar nogal brutaalweg weigerde i-mode in Engeland te introduceren.

DoCoMo zou zich nu uiteraard tegen 3UK kunnen keren en de technologie aan een andere aanbieder kunnen verkopen. Maar gezien het feit dat het Japanse concern de afgelopen tien jaar in Europa weinig vooruitgang heeft geboekt, lijkt zo'n stap onwaarschijnlijk.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.