Boot is terug, uiteraard mét titel

In zijn eerste seizoen bij Groningen behaalde coach Ton Boot de landstitel. Zijn ploeg versloeg gisteren Den Bosch (96-88) en won daardoor de basketbalfinale met 4-2.

Voor `kampioenenmaker' Ton Boot, die eerder landstitels won met Den Bosch, Den Helder en Amsterdam, was het al weer zijn veertiende hoofdprijs in de Nederlandse basketbalcompetitie. Blasé is Boot niet geworden van de successen, gelet op de ontlading na afloop van de basketbalkraker. Als een jonge hond bestormde de 63-jarige coach gisteravond in de Maaspoort het veld om met spelers en meegereisde fans de eerste landstitel voor Groningen sinds 1982 te vieren.

Ook deze prijs had een bijzondere betekenis, verklaarde Boot. ,,Wie had dit (het kampioenschap, red.) een half jaar geleden gedacht? Dat maakt deze titel zo speciaal'', zei Boot over de moeizame weg naar de finale van de play-offs. De coach, die na vier landstitels op rij met Amsterdam vorig seizoen een sabbatical nam, was aangesteld om Groningen na een aantal magere jaren weer terug te brengen naar de Nederlandse top.

Van de selectie van vorig seizoen waren slechts twee spelers over. Aan Boot de lastige opgave een nieuw team te smeden. De veeleisende coach stuurde tijdens het seizoen enkele spelers weg die in zijn ogen niet bereid waren tot het uiterste te gaan en dus niet voldeden, zoals de Amerikanen Nate James en Nick Stapleton. De eerste stond niet op de afgesproken tijd op Schiphol, de tweede gaf zich volgens Boot niet voor de volle honderd procent.

Zijn rigoureuze personeelsbeleid werd Boot aanvankelijk niet in dank afgenomen in basketbalbolwerk Groningen. ,,Ik kreeg daarover brieven van Groningse `notabelen' waar de honden geen brood van lusten'', onthulde Boot, die de blessure van Travis Young achteraf als een cruciaal moment in de aanloop naar de titel beschouwde.

Voorafgaand aan de halve finale tegen Amsterdam had de coach de kansen van zijn team laag ingeschat. Door het wegvallen van Young, volgens Boot een speler met meerwaarde, moest Groningen overschakelen van frivool naar werkbasketbal. Ook Egi Mikalajunas raakte geblesseerd. Boot bestempelde zijn uitgedunde selectie tot underdog. Ook voor de finaleserie tegen de nummer vier van de competitie, hoewel nummer drie Groningen het thuisvoordeel had.

,,De blessure van Young was een klap'', blikte de coach gisteren terug. ,,Sindsdien zijn we begonnen met een ander soort basketbal. Deze ploeg is enorm gegroeid in mentale weerbaarheid. Ik was dit seizoen niet te spreken over het leervermogen van een aantal spelers, maar de laatste maand hebben ze dat opgepakt. Ze speelden met veel energie. Zij hebben het gedaan.''

Forward Gary Buchanan heeft de coach het meest verbaasd. ,,Hij kwam als een eendimensionale speler, maar boekte veel progressie.'' Ook center Travis Reed, vorig seizoen een openbaring bij Den Bosch en dit jaar uitgeroepen tot meest waardevolle speler van de eredivisie, heeft Boot verrast.

De coach lag nogal eens in de clinch met Reed, die vaak zwakkere periodes kende in de play-offduels en daarmee de wisselvalligheid van Groningen symboliseerde. In het vierde duel, zondag in De Maaspoort, kende Reed na een sterk begin een inzinking en zette Den Bosch de wedstrijd na een achterstand alsnog naar zijn hand. Boot zette de center op de bank om ,,na te denken''. Kennelijk had Reed zijn lesje geleerd, want gisteren was hij met 34 punten en zeven rebounds de uitblinker.

,,Geweldig om mijn oude club te verslaan'', jubelde de Amerikaan na afloop van het duel, dat pas in de verlenging werd beslist: 96-88. Voor Reed kwam het kampioenschap als een bevrijding. ,,In het begin van het seizoen gaf niemand wat voor onze kansen. We hebben de gekste coach en de hardste rug'', zinspeelde Reed op de zware trainingsarbeid onder het regime-Boot.

Behalve Reed, die de ,,generaal'' na het eerste halve-finaleduel tegen Amsterdam betitelde als ,,erg intens, maar wel fair'', moesten ook de andere spelers wennen aan de strikte aanpak van de kampioenenmaker. Maar inmiddels hebben zij Boot in de armen gesloten. ,,We zijn op nul begonnen. De coach heeft een sterk team gebouwd. Hij is de graaf'', riep Daniel Novak, toen zijn ploeggenoten Boot op de schouders namen.

De coach wilde niet speculeren over het optreden van MPC Capitals, door de Groningse aanhang nog altijd Donar genoemd, in de Europa Cup. ,,In Europa hebben we niets te zoeken. Dat wordt volgend seizoen spitsroeden lopen.'' Boot wilde eerst feest vieren en pas daarna over de toekomst nadenken. Want: ,,Wat is een kampioenschap? Eén dag feest en niet één jaar balen.''