Popovitsj in roze, zevende zege Petacchi

Voor Jaroslav Popovitsj is de Ronde van Italië zaterdag begonnen. De wielrenner uit Oekraïne nam na de tijdrit in Trieste de roze leiderstrui over van de jonge Italiaan Damiano Cunego.

Twee weken lang kon de 24-jarige Popovitsj zich rustig houden in het peloton, waar bijna elke dag de sprinters het voor het zeggen hadden. Tot nu toe was het de Giro van Alessandro Petacchi, die gisteren zijn zevende etappe in deze Ronde van Italië won.

Zaterdag greep Popovitsj, uit de Belgische ploeg van Landbouwkrediet, de macht. Zijn derde plaats in de tijdrit was voldoende voor de koppositie in de ronde die nog een week duurt en waarin fraaie bergetappes op het menu staan.

De 52 kilometer lange tijdrit werd gewonnen door Popovitsj' landgenoot Sergej Gontsjar, oud-wereldkampioen tijdrijden. De Australiër Bradley McGee, winnaar van de proloog, werd tweede op achttien seconden. Popovitsj had 34 tellen meer nodig dan de winnaar. Het was voor hem voldoende om Cunego te onttronen. ,,Dit is een hele mooie dag voor mij, voor Gontsjar en voor Oekraïne'', zei de nieuwe leider. ,,De regen maakte het moeilijk. Twee keer ging ik bijna onderuit.''

Popovitsj eindigde vorig jaar op als derde in de Giro, als eerste niet-Italiaan achter winnaar Gilberto Simoni en nummer twee Stefano Garzelli. Vandaag begon hij de langste etappe (234 kilometer), van Kroatië naar San Vendemiano, met een voorsprong van drie seconden op Gontsjar en 1.02 op McGee. Titelverdediger Simoni verloor, mede door een val, ruim tweeënhalve minuut op de ritwinnaar. In het algemeen klassement stond hij vandaag bij aanvang van de vijftiende etappe op 1.27. De renners gaan morgen de Dolomieten in. ,,We zullen zien wat er volgende week gebeurt. Er staan ons nog drie zware bergetappes te wachten. Simoni is nog steeds favoriet, maar ik ga er zeker voor'', aldus Popovitsj.

Petacchi evenaarde in het Kroatische Pula met zijn zege een naoorlogs record. De Belgen Roger de Vlaeminck en Freddy Maertens, alsmede Petacchi's idool Giuseppe Saronni, wonnen eerder zeven ritten in één Giro. Een verbetering lijkt een kwestie van tijd. Het absolute record is overigens in handen van Alfredo Binda, die in 1927 liefst twaalf ritten won. Gisteren rekende Petacchi in de sprint af met de Amerikaan Fred Rodriguez, de enige coureur die in deze Giro Petacchi een keer in een rechtstreekse confrontatie versloeg. Na een valpartij, waarbij de Italiaan Gasparre in derde positie onderuitging, was de de rest van het sprinters al bij voorbaat kansloos.

Ook in het slotweekeinde door de Limburgse heuvels kwam de eindzege van Thomas Dekker in Olympia's Tour niet in gevaar. De enige coureur die de Noord-Hollander in negen dagen tijd heel even de oranje leiderstrui ontfutselde, was ploeggenoot Jukka Vastaranta en dat duurde slechts één dag. De Rabobank-ploegleiding erkent dat het met de nog maar 19-jarige Dekker een uitzonderlijk tijdrijder in huis heeft, die zich zou kunnen ontwikkelen tot een goede beroepsrenner. Op 1 januari maakt hij de overstap van de opleidingsploeg naar het profteam. Dekker verontschuldigde zich haast voor zijn goede vorm. ,,Het gaat me op dit moment gemakkelijk af. Ongetwijfeld komen er ook andere tijden, maar ik probeer natuurlijk wel te oogsten nu het zo goed gaat.'' Het volgende doel van Dekker is het NK tijdrijden. Gezien zijn leeftijd mag hij op 9 juni in Bergeijk bij de beloften starten, maar de renner uit Dirkshorn heeft in overleg met de ploegleiding van Rabobank en bondscoach Gerrie Knetemann besloten bij de profs te gaan rijden.

Een rennersstaking en een ultieme aanval gisteren van Rik Verbrugghe hebben de Fransman Sylvain Chavanel niet van de eindzege in de Ronde van België kunnen afhouden. Chavanel veroverde zaterdagochtend de leiderstrui door derde te worden in de individuele tijdrit achter de Belg Bert Roesems en Bart Voskamp. De Nederlander werd tweede in het eindklassement. De renners legden zaterdag het tweede deel van de vierde etappe voor enige tijd stil, omdat ze de lokale omlopen in Mechelen te gevaarlijk vonden. Vrijdag was het peloton al geteisterd door een massale valpartij.

Vraag en antwoord: pagina 15