Einde aan Operatie Regenboog

Met achterlating van vernielde straten, zwaar beschadigde huizen, kassen en een woedende Palestijnse bevolking heeft het Israëlische leger vanochtend de wijk Tel Sultan in Rafah verlaten. De 17.000 bewoners van deze aan de joodse nederzettingen grenzende buurt hebben bijna zes dagen opgesloten gezeten in hun huizen. ,,Het is een enorme puinhoop, ieder huis is beschadigd door tanks, bulldozers of door machinegeweervuur. Water, licht, alles is kapot gemaakt. Het lijkt wel Hiroshima in 2004'', aldus burgemeester Zurab in een telefonische reactie.

,,Soldaten, sluipschutters, hebben zes dagen in ons appartementenblok gezeten. Het is hier een grote ruïne. Mijn vader en mijn broers hebben sinds vrijdag niet meer gegeten – toen was alles op – en zij hadden nog een fles water'', vertelt Khaled Abu Ghali, woonachtig in Tel Sultan en door een toeval aan het beleg ontsnapt. ,,Toen mijn vader met een witte doek naar buiten kwam omdat hij bij de buren brood wilde halen werd hij beschoten'', aldus Ghali.

Operatie Regenboog, met als formeel doel het opsporen van smokkeltunnels tussen de Gazastrook en Egypte, wordt op het ogenblik geleidelijk aan beëindigd na een golf van internationale en nationale kritiek. Volgens het VN-agentschap voor de opvang en hulp aan Palestijnse vluchtelingen zijn de afgelopen week 120 huizen vernietigd en bijna 1500 mensen dakloos geraakt. Het Israëlische leger ontkent dat er op grote schaal huizen zijn gesloopt, maar internationale hulpagentschappen, Israëlische en buitenlandse journalisten schetsen op basis van eigen waarneming een beeld van dozijnen vernietigde huizen en zwaar beschadigde nutsvoorzieningen.

In Israël zelf zwelt de kritiek op Operatie Regenboog, waarbij 42 Palestijnen zijn gedood, aan tot in de boezem van de regering. Vice-premier en minister van Justitie Lapid zorgde voor grote ophef door het beeld van een oude Palestijnse vrouw op zoek naar haar medicijnen te vergelijken met zijn moeder die in de Tweede Wereldoorlog door de nazi's is vermoord.

Lapid, zelf een Holocaust-overlever, ontkende het Israëlische leger met de nazi's te hebben willen vergelijken, maar dat de scènes uit Rafah hem aan de Tweede Wereldoorlog deden denken en ,,dat het slopen van huizen moet stoppen. Het is niet humaan, het is niet joods en het berokkent ons grote schade in de wereld. We worden straks een paria in de wereld.'' De woedende reacties van premier Sharon en minister van Defensie Mofaz maakte op Lapid geen indruk en hij herhaalde zijn kritiek vanochtend op de radio.

Het Israëlische leger zegt gedurende de zes dagen durende Operatie Regenboog één smokkeltunnel te hebben gevonden en tien gezochte Palestijnse militanten te hebben opgepakt. Herhaalde verzoeken van deze krant en andere media om de tunnel in de wijk Al-Brazil te mogen zien, werd tot nu toe niet gehonoreerd. Volgens Israëls grootste krant Yediot Ahronot ging het ook niet om de tunnels, ,,maar om pure, simpele wraak voor de dood van 13 soldaten.''

In een poging de publicitaire schade te beperken kondigde het ministerie van Defensie aan dat de bewoners en de eigenaren van de vernielde huizen gecompenseerd zullen worden. Ook zal er een onderzoek worden ingesteld naar de beschieting woensdag van een demonstratie, waarbij acht Palestijnen werden gedood.