Strijd in Irak tussen VS en milities Sadr

In de Iraakse steden Najaf en Kerbala is het gisteren opnieuw tot zware gevechten gekomen tussen Amerikaanse troepen en milities loyaal aan de radicale shi'itische geestelijke Muqtada Sadr.

In Kerbala werden volgens het Amerikaanse leger 21 aanhangers van Sadr gedood, in Najaf kwam één Irakees om het leven.

Sadr, die eist dat de Amerikaanse ,,bezetters'' Irak verlaten, riep in de stad Kufa zijn volgelingen op te blijven vechten, ook als hij gevangen wordt genomen of wordt gedood. ,,Laat mijn dood of arrestatie niet een excuus zijn om te stoppen met wat we doen, de waarheid steunen en opstaan tegen het slechte'', aldus Sadr. Tegen de geestelijk leider is een arrestatiebevel uitgevaardigd en het Amerikaanse leger heeft verklaard hem ,,dood of levend'' te zullen krijgen.

In Kerbala trokken na het vrijdaggebed honderden gematigde Irakezen de straat op en eisten dat de milities van Sadr hun opstand tegen de Amerikanen beëindigen. ,,Kerbala is een stad van vrede'', zo stond op pamfletten te lezen. De mars werd geleid door afgevaardigden van groot-ayatollah Sistani. Deze de invloedrijkste shi'itische geestelijk leider van Irak veroordeelde eerder de manier waarop de Amerikaanse troepen de revolte van Muqtada Sadr aanpakken, maar maande ook Sadr tot kalmte, tot dusver zonder succes.

Het Amerikaanse leger meldde gisteren opnieuw arrestaties te hebben verricht die te maken hebben met de onthoofding van de Amerikaan Nicholas Berg. De arrestanten zouden lid zijn geweest van de Fedayeen-milities van Saddam Hussein. Berg werd vermoord uit wraak voor de ,,duivelse vernedering'' van Iraakse gevangenen door Amerikaanse militairen in de Abu Ghraib-gevangenis.

Uit deze gevangenis werden gisteren opnieuw honderden gevangenen vrijgelaten. Volgens de VS vormen de 427 mannen niet langer een gevaar. Ook moet het aantal gedetineerden van 3.800 binnen een maand teruggebracht zijn tot 2.000, om zo de omstandigheden in de gevangenis te verbeteren.

Het Amerikaanse ministerie van Defensie kondigde aan te zijn begonnen met een uitgebreid onderzoek naar de dood van 37 gedetineerden in Irak en Afghanistan. Hun dood wordt als moord beschouwd, zo zei een anonieme functionaris gisteren. Hij sprak over ,,de verdachte mishandeling van de gevangenen voor of tijdens ondervragingen die mogelijk tot de dood heeft geleid''.