Geheime transacties bij Vivendi

Topmanagers moeten het altijd aan de markt melden als zij of mensen uit hun naaste omgeving aandelen kopen of verkopen in bedrijven waaraan zij leiding geven. Klinkt dat niet redelijk?

Jean-René Fourtou lichtte de markten twee jaar geleden niet in toen leden van zijn familie en een door hem opgerichte liefdadigheidsinstelling voor bijna 20 miljoen euro aan converteerbare obligaties kochten van Vivendi, het bedrijf waarvan hij topman is. Waarom niet? Franse topmanagers hoefden beleggers destijds niet op de hoogte te stellen van zulke aankopen. De regels bevalen het wel aan, maar waren niet bindend.

Dat lijkt misschien ook redelijk. Een obligatie is immers niet hetzelfde als een aandeel. Toch klopt die redenering niet helemaal. De Fourtous belegden in verplicht converterende obligaties, die na een van tevoren vastgestelde termijn converteren in aandelen. In wezen gaat het om een uitgestelde aandelenemissie. Omdat het bedrijf de obligaties uitgaf in een tijd van financiële nood, was de kans dat de koers zou stijgen groot.

Om eerlijk te zijn stipuleerden de Franse marktregels twee jaar geleden niet dat topmanagers hun beleggers moesten inlichten als ze in aandelen of verplicht converterende obligaties van het eigen bedrijf handelden. Sindsdien zijn de regels aangescherpt. Fourtou zou zulke transacties van familieleden vandaag de dag wel moeten melden, maar niet die van zijn liefdadigheidsinstelling.

Er zijn goede redenen waarom zulke transacties openbaar gemaakt moeten worden. Topmanagers die door hun eigen bedrijf uitgegeven effecten kopen, krijgen te maken met mogelijke belangenconflicten. Zij kunnen bijvoorbeeld in de verleiding komen om de uitgifte zodanig vorm te geven dat ze er zelf van kunnen profiteren, of een te lage prijs te hanteren om hun winst te maximaliseren.

Er zijn geen aanwijzingen dat Fourtou aan dergelijke verleidingen ten prooi is gevallen. Maar als hij de markt had ingelicht, zou niemand vragen hebben gesteld over de transacties. Dan hadden zijn familie en zijn liefdadigheidsinstelling in alle rust kunnen genieten van de door hun geboekte winst van 14 miljoen euro.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.