Harde landing voor BA

De conjuncturele opleving van de luchtvaartindustrie lijkt alweer voorbij voordat zij goed en wel is begonnen. Beleggers verkochten de afgelopen weken luchtvaartaandelen bij bosjes tegelijk. En de jongste resultaten van British Airlines (BA) tonen aan waarom. Als de Britse nationale luchtvaartmaatschappij zijn doelstelling van 650 miljoen pond aan kostenbesparingen niet met 219 miljoen pond had overtroffen, zou zij verlies hebben geleden. Erger nog, het lijkt erop dat BA verwacht dat de winst dit jaar helemaal niet zal stijgen.

Waarom? Vooral omdat de omzet niet zo hard groeit als beleggers hadden gehoopt. BA verwacht dat de omzet dit jaar met 2 tot 3 procent zal stijgen, hetgeen neerkomt op zo'n 190 miljoen pond. Het is niet duidelijk of dat eveneens de opslag van 5 pond bovenop ieder ticket omvat, die BA oplegt wegens de hogere brandstofprijzen. Het probleem is dat de omzetstijging lijkt te worden opgeslorpt door een bedrag van naar schatting 150 miljoen pond aan hogere brandstofprijzen, naast hogere pensioenkosten en hogere landingsrechten op Heathrow ter financiering van terminal 5. De winstgroei zou tegen 2005 dus wel eens nihil kunnen zijn.

Als de omzetverwachtingen van BA kloppen, is de enige manier om de winst dit jaar te laten stijgen het doorvoeren van nog meer bezuinigingen. Dat is niet onverantwoord optimistisch, gezien de heroïsche staat van dienst van BA op dit gebied. De korte vluchten draaien bijna break-even, en niet omdat het lucratieve zakenverkeer weer in de lift zit. BA kan de komende twee jaren nog eens zo'n 300 miljoen pond besparen op de werknemerskosten. Dat zal niet makkelijk zijn, maar het lijkt wel de enige manier om de winst te verbeteren.

Het werkelijke herstel van de luchtvaartsector - en van de luchtvaartaandelen - zal zich pas aandienen als de vraag groot genoeg is om stijgende vluchttarieven te rechtvaardigen. Iedere groei van de vraag werkt dan onmiddellijk door in de winst. Dat zal zeker niet gebeuren bij de divisie voor korte trajecten, waar de aanval van de prijsstunters de tarieven onder druk blijft zetten. In theorie zal dat wel gebeuren op de lange afstanden, als de economie tenminste niet blijft steken. Maar door de omhoogschietende olieprijs en het spook van de stijgende rente kan het herstel nog wel eens enige tijd op zich laten wachten.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.