Gouden Gidsen zijn goud waard voor VNU

VNU stoot zijn gouden gidsen af. De koper zal waarschijnlijk een grote belegger zijn die de gidsen daarna naar de beurs brengt.

Een klont papier die bol staat met praktische informatie. Het is weinig verheffend, maar toch zijn Gouden Gidsen en telefoonboeken gouden business.

Informatiemakelaar VNU onderzoekt de verkoop van zijn bedrijfsonderdeel directories. Hoewel de divisie slechts 13 procent van de omzet bepaalt, spuit de winst eruit. Maar liefst 30 procent van de operationele winst van het gehele VNU concern, dat vorig jaar een omzet behaalde van bijna 3,9 miljard euro, is afkomstig van de gidsen.

Toch komt de verkoop van het bedrijfsonderdeel niet onverwacht. In de markt staken de afgelopen jaren regelmatig geruchten de kop op dat VNU zijn gidsen van de hand wilde doen. De gidsen zouden niet passen bij de twee belangrijkste activiteiten van het Haarlemse bedrijf: media en marketinginformatie. VNU ontkende de afgelopen jaren stelselmatig deze `kletspraat'. Maar de wind is nu blijkbaar gedraaid.

VNU heeft met de aangekondigde verkoop een relatief korte periode in gidsen gezeten. Begin 1998 stapte VNU in deze activiteit door voor bijna 2 miljard euro de gidsen te kopen van het Amerikaanse bedrijf ITT World Directories. Daarmee meldde het Haarlemse bedrijf zich voor het eerst aan het front van de miljardenovernames, een kunstje dat collega-uitgevers Reed Elsevier en Wolters Kluwer eerder hadden laten zien. Met die acquisitie van de yellow pages was VNU in één klap af van zijn `kleinstedelijke' imago.

De afgelopen jaren heeft VNU her en der bedrijven in verschillende landen gekocht om de gidsactiviteiten meer schaalgrootte te geven. Er werd in Ierland en Roemenië geacquireerd. Afgelopen jaar kwam de omzet uit op een kleine half miljard euro, een verdubbeling sinds het begin van de activiteiten.

Er was één smetje. De extreem hoge winstmarge, die bij aankoop in 1998 nog op 50 procent lag, daalde het afgelopen jaar tot een nog altijd respectabele 43 procent. Oorzaken zijn de economische tegenwind en investeringen in Nederland voor het op de markt brengen van een telefoongids, de zogeheten white pages.

De afgelopen jaren is de wereldwijde markt voor gidsen sterk in beweging gekomen. Telecombedrijven wilden massaal af van de papieren pillen om hun torenhoge schuldenlasten, veroorzaakt door de peperdure licenties voor mobiele telefonie, te reduceren. British Telecom verkocht zijn dochter Yell aan de twee investeerder Hicks Muse Tate & Furst en Apax. De laatste is in Nederland bekend geworden als koper van kranten- en boekenconcern PCM. Inmiddels is Yell naar de beurs gebracht en hebben Hicks Muse en Apax hun belangen verkocht.

Ook het Nederlandse KPN besloot tot de verkoop van de telefoongidsen. Ruim anderhalf jaar geleden werden deze verkocht aan de investeerders 3i en Veronis Sulher Stevenson (VSS). Andere Europese telecombedrijven deden hetzelfde.

Op deze manier zijn een groot aantal gidsen in handen gekomen van zogeheten `private equity' bedrijven. Dat is niet vreemd. De gidsen hebben een hoge winstmarge en een stabiele inkomstenstroom. Dat is voordelig voor de investeerders omdat zij veel kapitaal lenen om de overname te bekostigen. De rente op de leningen is te betalen uit de stabiele inkomsten.

Vermoedelijk komen de gidsen van VNU binnenkort eveneens in handen van participatiemaatschappijen als 3i. Zij voegen de activiteiten samen, verhogen de synergie en wachten op het juiste moment voor een beursgang. VNU heeft daar blijkbaar geen trek in en neemt genoegen met een verkoopprijs die tussen de 2 en 2,5 miljard euro ligt. Het bedrag dat ruwweg ook werd gestoken in de gidsen.