Brand in gevangenis: 103 doden

Bij een brand in een gevangenis in het noorden van Honduras zijn gisteren zeker 103 gedetineerden om het leven gekomen. Nog eens 27 gevangenen zijn zwaargewond geraakt.

De brand ontstond volgens de politie in San Pedro Sula door kortsluiting in een van de celblokken. Daar lagen op dat moment 186 gevangenen, allen lid van de gewelddadige bende Mara Salvatrucha, te slapen. De bendeleden waren in een apart celblok opgesloten om rellen met andere gevangenen en bendes te voorkomen. Een jaar geleden leidde een gevecht tussen leden van Mara Salvatrucha en de straatbende Calle 18, die zich eveneens met wapen-, drugs- en mensensmokkel bezighoudt, tot een gevangenisopstand en een brand. Daarbij kwamen toen 70 gevangenen om het leven.

Vier overlevenden zeggen dat de brand is aangestoken. Volgens hen hebben bewakers in eerste instantie geprobeerd de gevangenen in hun cel te houden om een uitbraak tegen te gaan. Daarbij zouden de bewakers op de gedetineerden hebben geschoten. Lokale televisiezenders zeggen dat zeker zes gevangenen zijn overleden als gevolg van schotwonden. De gevangenisdirectie heeft een onderzoek ingesteld en zegt brandstichting niet uit te sluiten. Twaalf bewakers zijn op non-actief gesteld.

Vice-president Vicente Williams noemde de Hondurese gevangenissen gisteren ,,tijdbommen'' en beloofde verbetering van het gevangenissysteem. De overbevolkte gevangenissen – naar schatting 13.000 gevangenen in 27 gebouwen – hebben de laatste maanden een toevloed aan nieuwe gevangenen gekregen nadat de Hondurese regering vorig jaar augustus de oorlog verklaarde aan de vele straatbendes. De regering schatte toen dat er 60.000 bendeleden actief zijn in het land.

Onder operatie `Ferme Hand' kunnen jongeren – de meeste bendeleden zijn tussen de acht en 35 jaar – met tatoeages worden opgepakt op verdenking van ,,criminele samenzwering, wetteloosheid en bedreigend gedrag''. Bendeleden kunnen een minimumstraf van 12 jaar krijgen. De jongeren in de gevangenis van San Pedro Sula waren nog niet aangeklaagd en zaten in voorarrest. In de gevangenis zitten 1.960 gevangenen in een gebouw dat plaats biedt aan 800 man.

De lichamen van de slachtoffers lagen gisteren uitgestald voor de gevangenis. De meesten zijn volgens de politie gestorven door rookvergiftiging. Nabestaanden probeerden aan de hand van tatoeages de doden te identificeren. De bendeleden zijn te herkennen aan onder andere het cijfer 13 (de M van Mara is de dertiende letter in het alfabet) en zelfportretten, aangebracht zodat in geval van verminking tijdens bendegevechten nabestaanden hen kunnen herkennen.

President Ricardo Maduro heeft zijn Europese staatsbezoek afgebroken. Hij zou onder meer naar Spanje gaan om het kroonprinselijk huwelijk van zaterdag bij te wonen.