Israëlisch leger sluit zuiden van Gazastrook af

Israëlische eenheden hebben vandaag het zuidelijk deel van de Gazastrook afgesloten met tanks en helikopters om in de vluchtelingenkampen bij Rafah smokkeltunnels op te sporen en de militaire grenszone met Egypte te verbreden. Honderden bewoners langs de zogeheten Philadelphia Route vluchtten gisteren en vandaag uit hun huizen en bij gevechten en beschietingen in Gazastad vielen drie doden.

De Israëlische regering gaf gisteren chef-staf Yaalon opdracht hard en grootschalig op te treden ,,om de zuurstofpijp van het terrorisme'' (aldus minister Mofaz van Defensie) af te knijpen. Gedoeld wordt op smokkeltunnels die onder de grens met Egypte zouden zijn aangelegd. Via deze ondergrondse routes zouden Hamas en Islamitische Jihad van wapentuig worden voorzien. De weg naar Rafah werd vandaag afgesloten om, zo zei een woordvoerder, te voorkomen dat Hamas eenheden naar deze kampen zou dirigeren.

Internationale kritiek, met name van de Europese Unie, op de daarmee gepaard gaande sloop van bijna honderd huizen werd door premier Sharon betiteld als ,,harteloze, hypocriete verwijten''. Volgens hem heeft zijn land het volste recht zich met alle militaire middelen te verdedigen. Hoeveel huizen er gesloopt zullen worden is niet bekend, dat hangt van de militaire omstandigheden. De Israëlische Hoge Raad wees een petitie van bewoners van Rafah tegen de sloop van hun huizen af.

De opvoering van militaire activiteiten in de Gazastrook werd zaterdagavond in Tel Aviv veroordeeld tijdens een demonstratie van de vredesbeweging, linkse partijen en de vakbeweging. Meer dan 150.000 Israëliërs riepen tijdens een drie uur durende, zwaar beveiligde manifestatie de regering op de nederzettingen en militaire bases in de Gazastrook te ontruimen.

De organisatoren noemde de demonstratie de grootste sinds de manifestatie in Tel Aviv 22 jaar geleden na de slachtingen in de Palestijnse kampen Sabra en Chatilla in Libanon. ,,Er zijn hier meer demonstranten dan leden van Likud die pas in een referendum het evacuatieplan van Sharon hebben afgewezen'', zei Ami Ayalon, spreker op het Rabin Plein en ex-chef van de Israëlische veiligheidsdienst Shin Bet. Sommige demonstranten vonden het een bijzondere gewaarwording dat zij demonstreerden voor een plan van Likud-leider Sharon. Een spandoek met een pro-Sharon-tekst werd verwijderd. De premier zal over enkele weken met een nieuw, maar in essentie ongewijzigd plan komen.

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Powell en Nationale Veiligheidsadviseur Rice hebben respectievelijk in Amman en Berlijn de Palestijnse Nationale Autoriteit opgeroepen het plan van Sharon te steunen. Powell liet zich zeer kritisch uit over recente uitlatingen van president Arafat die de Palestijnen had opgeroepen ,,de vijand te terroriseren''. Rice drong er vandaag in Berlijn bij premier Qurie op aan in actie te komen volgens de afspraken in de zogeheten ,routekaart''. De Amerikanen veroordeelden ook de sloop van Palestijnse huizen in Rafah.

Onze Haagse redactie voegt hier aan toe: Minister Bot (Buitenlandse Zaken) heeft gisteren een onderhoud gehad met de Palestijnse leider Yasser Arafat in diens hoofdkwartier in Ramallah. Bot vertelde Arafat dat hij tijdens het aanstaande Nederlandse voorzitterschap van de EU wil proberen de vastgelopenonderhandelingen tussen de Palestijnen en Israël vlot te trekken. Bot had vooraf de Israëlische regering ingelicht over zijn bezoek. De regering-Sharon stelt dergelijke bezoeken niet op prijs. Ook het Tweede Kamerlid Wilders (VVD) schoot Bots visite aan Arafat in het verkeerde keelgat. Hij noemde het ,,een verkeerd signaal'', omdat Arafat naar zijn mening slechts een sta-in-de-weg vormt voor het vredesproces.