Reckitt wil kloof overbruggen

Reckitt Benckiser is 2004 begonnen met een geweldige sprong voorwaarts. De producent van huishoudelijke artikelen, met de Nederlander Bart Becht aan het roer, zag zijn winst in het eerste kwartaal – bij gelijkblijvende wisselkoersen – met 12 procent groeien, waardoor de doelstelling van 5 procent groei ver voorbij werd gestreefd. Het bedrijf profiteerde weliswaar van behoeftige consumenten die in drommen zijn griepmiddeltjes en insectenspuitbussen kwamen kopen, maar Reckitt's nieuwe producten bleven het goed doen en het verhoogde marketingbudget lijkt vruchten af te werpen. De vraag is of er na de sterke prestaties van het afgelopen jaar nog veel rek zit in de aandelenkoers.

Het antwoord luidt dat de koers waarschijnlijk nog iets omhoog kan, maar het beste achter zich heeft. De recente prestaties werden gedreven door drie factoren: een sterke winstgroei, een stijging van de winstmarge en een vermindering van de traditionele korting ten opzichte van de grote Amerikaanse concurrenten Procter & Gamble (P&G) en Colgate-Palmolive.

Deze drie factoren zijn nog niet helemaal uitgeput, maar wel bijna. De korting van Reckitt ten opzichte van P&G bedraagt momenteel slechts zo'n 5 procent op ebitda-basis. Op basis van de koers-winstverhouding is de kloof nog steeds ongeveer 20 procent, maar P&G is dan ook de marktleider. En de winst van P&G groeit bijna net zo hard als die van Reckitt. De koers-winstverhouding van P&G is zo'n beetje de beste die Reckitt zich kan wensen, maar het bedrijf kan daar niet in één sprong komen. Vooral niet omdat beleggers zich zorgen maken over de vraag hoe het Britse bedrijf zijn sterke balans zal aanwenden.

Reckitt mag dan zijn begonnen aandelen terug te kopen, het programma heeft nauwelijks enige invloed op het steevast groeiende kassaldo. Als gevolg daarvan zijn de kapitaalkosten hoger dan nodig is.

Als Reckitt met een werkelijk waardeverhogende transactie op de proppen komt of erin slaagt zijn balans beter in evenwicht te brengen, kan de aandelenkoers het verschil met P&G overbruggen. Anders zal er weinig vooruitgang worden geboekt.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.